哈伯看見了我們太陽死亡後的樣子!

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哈伯望遠鏡所拍攝的行星狀星雲K 4-5: NASA/ESA/Hubble/R. Sahai and J. Trauger

了解恆星的演化,對了解地球從何處來,以及太陽系往何處去,是非常重要的。

一個正在死亡的恆星現象的例子是Kohoutek 4-55 (K 4-55),一顆之前為紅巨星的恆星,距離4600光年,位於天鵝座。一張最近由歐洲太空總署(ESA)再次發表哈伯太空望遠鏡在2009所拍攝的照片,我們能夠看到恆星演化最迷人的事件之一:行星狀星雲的形成。

恆星藉由在核心的氫融合來產生能量,這個過程持續了數十億年。但隨著時間過去,恆星中心被填入了氦,而一般的恆星不夠熱到能融合它。當氫耗盡了,恆星首先自我收縮,把額外的氫帶到一個壓力和溫度足夠高的地區。這導致恆星的亮度增加數千倍,擴張它的外圍遠超過原來的大小。

太陽本身預期在50億年後變成一顆紅巨星。它將從現有的大小開始膨脹,吞沒水星、金星,也許甚至地球。但是,紅巨星只是結束(死亡)的開始。

這些年老的恆星的外圍不太受恆星的束縛,因此在恆星中心產生的能量把氣體從外殼吹走,並且開始流失質量。外殼向外膨脹遠離恆星,形成行星星雲。這個名詞是一個誤稱:當William Herschel首先觀察到這些星雲的其中一個,他以為它們看起來有一點像行星,非常的圓且擴張的。

在K 4-55這個案例,在不同的元素分離並且形成同心環結構,我們看到一些甚至更不尋常的事。在明亮的同心環裡,有大量的氫(綠色)和氧(藍色)。這整個系統被一個大的紅色昏暗模糊暈所圍繞,這個暈來自於離子化的氫輻射。

觀看一個正在死亡的恆星不僅僅是一種需要被驗證的好奇心,還有很多關於恆星如何邁向死亡事我們不知道。而且,死亡中的恆星,將那些組成新恆星、行星,也包括我們人類的元素,豐富了宇宙。

Life Noggin解釋太陽死後會是什麼樣子:

來源: Iflscience

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