日本科學家做出重大發現:可以「吃掉」廢棄塑膠的細菌!

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地球的海洋充滿了塑膠製品,超過五百萬個漂浮在海裡的塑膠製品被魚類誤食進入食物鏈,每年有超過十萬隻海洋動物及海鳥被廢棄塑膠害死。

每年都有3億4千2百萬的塑膠製品產出,但僅有約14%的一小部分被回收利用。

世界上有很多塑膠製品,塑膠製品的使用年限頂多差不多七十年。

一般認為PET這種塑膠對環境的危害最明顯,因為PET塑膠無法被分解。2013年,全世界製造出6千1百萬噸超耐用塑膠製品。直到現在,我們所知能夠降解PET的只有稀有的菌類,不過日本科學家發現了一種可以將PET塑膠完全分解為二氧化碳與水的細菌。

這種細菌稱為Ideonella sakaiensis,是在瓶子回收廠外面發現的。這種細菌有一對可以分解PET塑膠的酶。

這種細菌在華氏86度的狀況下,經過六週的時間可以將一片薄PET塑膠幾乎完全分解掉。據研究人員指出,細胞的附屬物可能含有奇特的成分有助於溶解塑膠。來自赫爾大學,沒有參與這研究的Mark Lorch寫了這段話(The Conversation網站作者):

「看到吃塑膠的微生物被吹捧為地球救星,可能會讓你覺得又是舊酒裝新瓶,不過這次有幾個重大的不同點,首先,之前研究的細菌都是很不容易培養的種類,而這次的微生物則很容易培養,研究人員只要將PET塑膠、細菌以及一些其他的營養素放在溫暖的培養缸裡,幾週後這些塑膠就會全部消失。」

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插圖:P.Huey.(取自科學雜誌2016年351期第1154頁U.T.Bornscheuer的文章)

不過這種細菌分解PET塑膠的能力還不夠強,所以請不要馬上把垃圾丟到窗外,研究人員還需要更多的時間進行研究,找出如何讓Ideonella sakaiensis可以真正對塑膠回收做出貢獻。

慶應大學的研究作者Kenji Miyamoto解釋說:「要分解高度結晶的PET塑膠並不容易。」我們的研究結果只是這項應用的開端,我們還需要針對各種不同的應用需求進行許多研究,這需要不少時間。」

用這種細菌分解塑膠的時候會分解對環境有害的分子與化合物,這也是需要首先解決的重大阻礙。不過Ideonella sakaiensis即使不能直接用在解決環境問題,仍然有機會可以利用它在實驗室中製造可以「吃」塑膠的合成物質。

研究人員說,雖然塑膠的歷史還算短,不過已經有一種可以消耗塑膠的生物存在,表示若存在其他可以吃PET塑膠或其他種類塑膠的微生物,將會徹底改變廢棄物回收利用的方式。

來源: Naturalsociety

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