我們的太陽吞食過一顆行星嗎?

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當我們持續觀察其他行星系統時,一個特殊事件正在困擾著天文學家。為什麼很多其他系統好像有大型的超級地球(super-earth),而我們的沒有?

一份發表於資料庫預印本網站的新論文,來自於內華達大學(University of Nevada)的Rebecca Martin和Mario Livio提供了答案。我們實際上可能有一個或多個超級地球,但它們在生命的初期被太陽吞食。

研究人員指出,兩個可能的方法在行星系統中形成超級地球:當它們在向內擺盪之前進一步形成,不是在系統本身形成的位置,就是遷移來的。

在我們自己太陽系的例子,沒有一個經由上述任一情形而形成超級地球的直接證據。但是,沒有任何事物在水星和太陽之間的事實,暗示著經由就在原本位置的方法,一樣東西存在我們太陽系生命的初期 。

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Martin在探索新聞(Discovery News)告訴Elizabeth Howell:「超級地球可能在我們太陽系形成的唯一(物理)證據是在那個區域沒有任何東西,甚至連一塊石頭也沒有。因此,它們可能在那裏形成,掃光所有固體物質,但然後掉進太陽。」

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畫家描述下的超級地球Kepler-62fNASA/Ames/JPL-Caltech

經由就在原本位置的方法,超級地球會掃光在塵盤(disk of dust)”死亡區(dead zone)”的物質和圍繞年輕恆星的殘骸,殘骸留置的地方沒有太多來自其他物體的麻煩。這使得超級地球能夠長到巨大的尺寸,而沒有太多來自其他天體的干擾。這在我們太陽周圍會發生嗎?

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研究人員在他們的論文提到:「在我們的太陽系沒有超級地球是有點令人困惑的,假如超過一半所觀察的系外行星系統擁有一顆。然而在水星軌道內空無一物,可能不是巧合。」

假如我們曾經有過一顆超級地球,研究人員排除它被某些方法從太陽系彈出的想法。這項研究無論如何排除了一個世界的可能性,這個世界是第九行星好像是一個被彈出的超級地球。他們提到:「假如在太陽系的行星軌道是共平面的(所有行星在同一平面),而且不是非常同圓心的,行星間的散落似乎不可能像是一個彈射機制。因此,假如超級地球形成,它們最有可能掉進太陽。」

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研究人員既不提供這個情況發生的確切日期,也不企圖猜測這樣一個可能存在的超級地球的大小或軌道。但是,當我們繼續發現其他行星系統時,我們的太陽系似乎是越來越獨特。或許這項研究認為它不會一直是獨一無二的。

來源: Iflscience