有史以來發現過最大的行星環繞著兩顆恆星

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The Kepler-1647b planet and secondary star transiting the primary star.
畫家印象中在Kepler-1647同時發生的日蝕和行星凌日事件。這樣的雙重日蝕事件被命名為朔望(syzygy)。

行星圍繞兩顆恆星好像是科幻小說。但自從系外行星天文學在1990年代開始,它們就一直很難被發現。現在,一個木星大的氣體巨人被發現環繞兩顆恆星,讓它成為在所謂的環聯星軌道(circumbinary orbit)上,所發現到的最大行星。

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這項報導於一篇論文的發現,被天文物理學期刊(Astrophysical Journal)所接受並發表,在線上的資料庫預印本網站(arXiv)可以取得。

聖地牙哥州立大學天文學家暨研究共同作者Jerome Orosz在一項聲明中說:「由於大行星比小行星容易被發現,有一點好奇這顆最大的行星要花如此長的時間來確認。要花這麼長的時間來確認,是因為它的公轉周期是很長的。」

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這顆被命名為Kepler-1647 b的行星,實際上有目前所發現到的環聯行星(circumbinary planet)最長的公轉周期(年),因為它環繞一對太陽大小的恆星要1,107天。這兩顆恆星是蝕雙星(eclipsing binaries),以每11天相互環繞。

由於有克卜勒太空望遠鏡(Kepler Space Telescope)仔細查看恆星亮度週期性地變暗,這類的發現是做得到的。周期越長,花在確認的時間就越長。

聖地牙哥州立大學天文學家暨論文的另一位共同作者William Welsh在一項聲明中說:「但發現環聯行星比發現行星環繞單一恆星還要困難。凌日並沒有規律地在時間上被隔開(意指定期出現),並且它們能夠在凌日期間出現變化,甚至是深度。」

Kepler-1647 b距離地球大約3,700光年,據信它比地球稍為年輕,有44億年。這顆行星位在系統的適居帶(habitable zone),雖然它不太可能擁有生命(因為它的質量是木星的1.5倍),它的月亮可能會有。

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Welsh補充:「撇開適居性,Kepler-1647 b是重要的,因為它是理論上預測大型長周期環聯行星總體的冰山一角。」

為了要達成環繞兩顆恆星,行星很可能在它們形成之後向內遷移。由於Kepler-1647 b的發現提供了更多的確是如此的證據,行星遷移可能是任何年輕的恆星系統普通的特徵。所以仔細地研究環聯行星,可以允許我們了解太陽系的形成。

來源: Iflscience