天文學家發現有一顆「小月亮」跟著地球環繞太陽將近一個世紀

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小行星2016 HO3有一個繞著太陽的軌道,讓它經常纏繞在地球附近。:NASA/JPL-CALTECH

一顆小行星被發現跟著地球繞太陽。這顆天體距離地球太遠,以至於無法成為新月亮;但它的確是陷入地球與太陽之間重力吸引的拉鋸戰。

這顆名為2016 HO3的天體,是在2016年4月27日被位在夏威夷Haleakala的泛星計畫 1(Pan-STARRS 1)小行星巡天望遠鏡所發現。它的大小還沒有確認,但預料是在40到100公尺(120到300英呎)。

加州帕薩迪納市(Pasadena)噴射推進實驗室(Jet Propulsion Laboratory)的NASA近地天體研究中心(Center for Near-Earth Object,NEO)經理Paul Chodas在一項聲明中說:「自從2016 HO3纏繞在地球附近,由於雙方都繞著太陽轉,從未做出過於分離的冒險,我們把它當作是一顆地球的準衛星(quasi-satellite)。

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說它纏繞在地球附近是不太準確的。這顆天體、地月系統(Earth-Moon system)和太陽之間的重力吸引組合,改變了2016 HO3的軌道,造成它每年有一點點飄移在地球前面或後面。這樣的宇宙芭蕾舞,促使小行星來回於地球之間,但從未超過地球與月球距離的100倍。

Chodas補充:「同樣的作用也避免了小行星過於靠近地球,大約38倍地球到月亮的距離。事實上,這顆小行星是在有一點點與地球共舞時被捕獲。」

2016 HO3是我們所說的螺旋飛行小行星(corkscrew asteroid),從靠近岩石物體區挑出的天體,但從未真正地被地球重力所捕獲。它們的軌道不是非常穩定,而且它們通常來去都很快速。

Chodas說:「另一顆小行星,2003 YN107,在十多年前沿著一個類似的軌道模式一陣子,但自此離開我們。這顆小行星(2016 HO3)更加鎖定我們地球,我們的計算指出,2016 HO3成為穩定的準地球衛星將近一世紀。而且他將在未來的幾個世紀,持續沿著這個模式,成為地球的伴星。」

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來源: Iflscience