科學家說:土星的「泰坦星」上可能有外星生命?

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去年,康乃爾大學的研究人員推測在土星最大的衛星「泰坦」上有我們所不知道的生命存在。他們假設在這寒冷、充滿液態甲烷的環境有可能會出現可進行代謝、複製或做任何地球上生命可以做到的細胞(以甲烷為主的無氧細胞)。

新研究由獨立的研究小隊完成,小隊領導人是康乃爾大學化學博士後研究員Martin Rahm,此研究進一步支持了生命的存在的可能性,或至少讓我們知道「泰坦」上有適合孕育生命的條件。

Rahm在週二公布的聲明中說:「我們習慣使用地球上的環境條件,我們的科學實驗都是用室溫以及周圍環境的條件,但泰坦是完全不同的狀況。這篇論文只是個起點,我們正在尋找與地球不同的生命起源。」

「泰坦」是我們唯一知道與地球一樣,湖泊、河流和瀑布在地表塑造上扮演重要角色的星球,但與地球不同的是,這些湖泊、河流或瀑布都是由甲烷與乙烷構成,因為這樣的現象,讓科學家們推測是否存在著不是以「水」為主的生命型態。

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這項使用NASA卡西尼—惠更斯號所收集的資料所做的新研究,指出因為這顆衛星非常有可能存在大量氰化氫(陽光照射「泰坦」上含有氮氣、甲烷的有毒氣層時所產生,有可能是「生命起源的關鍵」),因此這裡很有可能有生命存在。因為氰化氫是可以與自己或其他分子反應產生長鏈分子或聚合物,其中有一種稱為聚亞胺(polyimine),聚亞胺可以吸收太陽能量,成為孕育生命的催化劑

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Rahm說:「聚亞胺有許多不同結構,它們在低溫下就可以完成了不起的工作,『泰坦』的環境條件讓它們更能發揮。如果將來發現其他像『泰坦』一樣存在孕育生命成分的地方,將會是個重大突破。這篇論文指出『泰坦』上可能有出現其他生命的先決條件,不過這只是第一步。」

雖然NASA已經釋出要設計一艘艦艇去調查「泰坦」「碳氫化合物海」(尤其是巨大的克拉肯海(Kraken Mare))的試驗性計劃,不過要實現計畫可能還需要好幾年的時間。在那之前,科學家希望卡西尼號可以繼續提供珍貴的資料,看看土星衛星上是否潛藏著外星生命。

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來源: Ibtimes