NASA找到兩顆可能有生命的新星球

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美國太空總署NASA的克卜勒(Kepler)太空望遠鏡捕捉到4顆可能的外來岩石行星繞著一個恆星在轉,也發現其中兩顆可能可以繁衍生命。

這四顆系外行星繞著一顆紅矮星(red dwarf)在轉,一顆比太陽要暗、要小的恆星,名叫K2-72,在水瓶星星宿中,距離地球181光年。發現團隊說,這四科行星比地球大了20%~50%,使他們成為很好的岩態星球。

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科學家補充說,其中兩顆,分別為K2-72c和K2-72e,似乎處於紅矮星的適居帶(habitable zone),因為這樣剛剛好的距離,水分可以存於星球表面。

因為K2-72是一顆紅矮星,適居帶會比太陽要近的多。科學家說,比如,K2-72c繞行完一次軌道為15個地球日,而且它只比地球再熱上10%。K2-72e一年有24個地球日,比地球要冷上6%。所有四個新發現的衛星走完一圈軌道都差不多是24個地球日上下,它們跟K2-72之間的距離也因此比水星到太陽要短。

K2-72星群是克卜勒太空望遠鏡重派K2任務找到的104顆星球之一。負責研究的Ian Crossfield是月球與行星實驗室(Lunar and Planetary Laboratory, LPL)成員,一月在美國佛羅里達州基西里舉辦的美國天文學會會議上,他首度公開這個消息,並線上發布在天文物理期刊增刊(The Astrophysical Journal)中。

從太空船角度,當異星球穿越主星表面時,會發出如燭火般的微弱光芒,克卜勒太空望遠鏡以此找到新星。這樣的工程需要驚人的精確瞄準,但是克卜勒太空望遠鏡在2013年5月時就已經失去瞄準能力,因為它四個導向反應輪中的第二個故障了。

然而,克卜勒任務團隊很快就找到辦法,他們利用日光壓力以及其他兩個反應輪讓望遠鏡固定下來。2014年,在它觀察各種宇宙天體和現象期間,克卜勒開始執行新任務K2,太陽系外行星也在它觀察範疇內。

但是這次克卜勒望遠鏡捕捉到的行星跟以往都不同。克卜勒望遠鏡如今在為期80天的系列活動中,成為探索不同地區的先驅。然而它在最初任務中,卻只是持續鎖定觀察天空中一處小斑點。

Ian Crossfield在7月18日時提到:「打個比方好了,克卜勒做了人口調查,同時在K2任務中,特別注意在各種明亮的鄰近有行星的恆星。K2任務讓我們可以用20倍速度增加觀測到小紅星數量,顯著倍增天文「明星」,讓整個星系更完備,更適於進一步研究。」

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克卜勒望遠鏡從2009年3月運作至今,已經找到2300餘顆外星世界,證實了三分之二的系外行星存在。也就是說,超過2000顆星球將成為克卜勒望遠鏡關注的目標。

來源: Space.com

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