這是日本衛星觀測黑洞時神秘消失前傳回來的訊息,震驚了科學家們

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今年初的時候,日本發射了一顆突破性的黑洞監測衛星。但是在很奇怪的情況下,這顆衛星瞬間失去控制。現在我們終於可以了解「瞳」(Hitomi)在消失之前看到了什麼。

當JAXA於今年二月將「瞳」發射到外太空時,科學家們還在對這黑洞監測衛星可能會告訴我們什麼樣有關宇宙的奧秘提出假設時,它一個月後就出事了。人為疏失和軟體缺陷,引發一連串不幸的事件,造成發送的衛星失控。儘管試圖重新取得控制,「瞳」還是不停的旋轉和不能控制的飛進太空。最後, JAXA宣布這價值2.73億美金的衛星是救不回來了

雖然「瞳」不在了,不過研究人員還是宣布,他們會設法取得一點點來自衛星的數據,並會在論文中詳細介紹它。今天在Nature雜誌上一篇新的論文,提到了「瞳」在消失前所提供的最後一點數據。就是有關星系中的黑洞是如何形成的,以及提供我們對黑洞形成的了解一些有趣的含義。「瞳」最後觀察到的是英仙座星系,一個遠在2.4億光年外的星系,在它的中心有一個超質量黑洞。該衛星是能夠觀測到這個星系,以及衡量其X射線的活動:

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研究人員原本預期能夠在星系群中心看到活躍的X射線,但「瞳」最後的觀察中卻發現與X射線有關的活動非常少。論文合著者,劍橋大學的Andrew Fabian告訴Gizmodo說:「整個星雲裡的氣體活動意外的安靜。我們原本認為該星系中央的氣體應該很活躍。 」但是實際上的發現卻是如同在擾亂星系中的一片寧靜綠洲一般。讓我們見識到星系中黑洞是扮演什麼樣子的角色。

「黑洞非常有效地控制星系的增長速度。」論文合著者滑鐵盧大學的Brian McNamara說:「令人驚訝的是,事實證明,黑洞正在非常迅速的吸收整個宇宙往外擴張的能量。我們在「瞳」的訊號中看到的這股熱氣,正是我們一直在尋找未來物質,也是星系外面的氣體形態。比起星系中的星,宇宙間大部份存在的其實是這種熱氣,和其它構成星系的物質。這說明了,在一個星系旁的黑洞,對這個星系的最終規模,有很大的影響力。

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McNamara說:「它讓我們知道,黑洞能有效的控制星系增長的速度。」當然,這個發現同時也突顯出我們所知道的還是相當的少。只知道黑洞對星系成成的影響。不過還是在衛星消失前,提供了我們很重要的訊息。因為「瞳」搭載著相當精密的X射線精確微量能源探測設備。研究人員經過長期努力,堅持到最後,終於把它射入太空。失去「瞳」,對他們來說損失很大。今天研究調查的結果,只得到一個非常小的樣本數據。

不過研究人員在失去「瞳」上面的微熱測量計之前,還是有觀測到一些事。Fabian說:「在英仙座星系團的測量結果中顯示,瞳的X射線微熱測量計有數值變化,這讓我們對熱氣在整個宇宙中移動速率有更進一步的理解。」

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圖片: 滑鐵盧大學

在「瞳」之前,還有兩次試驗,嘗試將微熱測量計送入太空。可惜這兩次都因為無法解釋的意外結束了。在2000年,太空火箭發射任務啟動後,發送了第一個微熱測量計。 2005年,進入太空的微熱測量計,因為冷卻劑洩漏而被破壞了。

直到2016年「瞳」成功的發射,讓微熱測量計有足夠長的時間進行測量,但最後還是跟著衛星失控就一起飛走了。

McNamara說:「這真是一次龐大的損失,因為短短的一幕就讓我們看到,未來五年內科學研究蓬勃發展可能性。我們是有計劃的觀察全景,透過探測器得到的第一個想法是,它為我們找到了豐富的資訊。當我們打開窗戶,就一定會有新發現。」

不過,就算失去「瞳」的微熱測量計而無法觀察,也還是有其他的機會。我們還是可以配合其他一些未來即將要進行的太空任務,另外發送微熱測量計。 McNamera說:「有損失,也有希望,我們從不放棄。我們還是希望能有一個微熱測量計,成功的飛到那裡,進行探測。」 

來源:Gizmodo

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