天文學家發現這雙星系統假冒超新星爆發超過上百年之久,而且不知道是由什麼所造成

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A NASA/ESA Hubble Space Telescope "natural color" image of the material surrounding the star Eta Carinae, as imaged by the Wide Field Planetary Camera 2 (WFPC-2).
海山二(Eta Carinae)自然色彩的照片,以及圍繞它的氣體。HST/NASA/ESA

很顯然地,你甚至不能信任恆星看起來的樣子。一個極端的例子是海山二(Eta Carinae),一個複雜系統,據信是一顆在19世紀的超新星,但稍後發現它是冒牌的。然而現在,新的研究認為,它已經假冒很長的時間。

美國研究人員小心地分析Eta Carinae照片,一個由兩顆大恆星所組成的系統,被一個星雲所包圍。然後發現到19世紀中期的”大爆發”,只是至少三次大量噴射中的一次,發生在7百年前。

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首席作者的亞利桑那大學(University of Arizona)博士班學生Megan Kiminki在一份聲明中說:「Eta Carinae是我們所說的超新星假冒者。當它吹走很多的物質時,這顆恆星會變得非常明亮,但它還在那裏。」

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在一篇線上可以看到、而且很快會在英國皇家天文學會月報(Monthly Notices of the Royal Astronomical Society)發表的論文中,科學家把許多年來所拍攝到的雙星系統照片排成一行,然後了解到Eta Carinae被超過8百個氣體團所包圍。

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藉由推算它們的速度,研究小組衍生出這個物質是恆星在13世紀中期和16世紀中期,兩次個別的噴發,意味著它假冒超新星至少有3次。

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Kiminki補充:「我們不是真的清楚Eta Carinae發生了什麼事,但知道Eta Carinae爆發至少3次告訴了我們,不管是什麼引起這些爆發,一定是一個復發過程;因為它一定不可能每一次的暴發,是由不同的機制所引起。」

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系統中的一顆恆星正在接近生命的盡頭,意味著它可能很快地會變成一顆真的超新星。由於Eta Carinae距離地球大約7千光年,它可能已經發生,只是我們還沒看見。

同樣來自亞利桑那大學的共同作者Nathan Smith說:「即使我們依然沒有想出造成19世紀爆發的根本物理機制,我們現在知道它不是一次事件。」

這造成它更難被了解,但也是非常巨大恆星死亡之謎的一個關鍵性部分。像Eta Carinae這樣的恆星,很明顯的不願安靜地入眠。

來源:IFLScience