穀神星上那詭異的金字塔形狀、竟是一座巨大的冰火山

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穀神星:一個越來越詭異的世界

自從我們的激起人眼睛注意到在穀神星上這個孤單、巨大的山,科學家們一直著迷於一個問題「到底阿胡那火山是如何形成的?」 新的模型提出這個山是個冰火山,加上火山體逐漸長大的證據,證實就算小小的世界也可以有地質活動。

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當黎明號太空船抵達主要的小行星帶,矮行星穀神星附近的軌道,發現在它廣大的凹坑平原上一個單獨孤立的山。 從那時起,科學家們對它的原始很困惑,在試過幾個模擬方案,所有他們可以想像到的形成過程後,它們認為已經找到答案了。

只依一台太空船在軌道上,沒有登陸車可以直接探戳採樣,研究者只能以遠端的感覺來收集資料,然後模擬方案,試著讓資料變成連貫性的故事。科學家們腦力激盪所有知道可能形成山的過程:火山作用、板塊運動,甚至浮力位移;然後測試模擬看哪一種符合我們的觀察。

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冰火山是一種在地球找不到但在我們太陽系的其他行星的獨特地形。這些火山噴發的不是岩漿,而是冰凍的含鹽及冰的泥漿。 他們在太陽系中越來越常見,最有名的是土星軌道上的卡西尼號拍到在土衛二上爆發。 現在似乎也可以靠近太陽的地方存在。

當研究者模擬在穀神星上潛在的冰火山,他們的假設邏輯是看起來像地球上的火山有著高黏稠性的岩漿。 阿胡那火山的山頂佈滿有許多小洞碎石和小丘,符合黏稠物質爆發,整片洩漏直到冷卻硬化。當它冷卻後,就破裂為卵石狀,崩解在山上形成有光環的碎片。對這個過程的所有猜測都類似地球上的火山有著黏稠岩漿,也呈現在穀神星上的大部分山嶺,所以認為形成方式是相同的。

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為了讓這個模擬符合所觀察到的,穀神星上的山必須相當年輕,而那高黏稠物質混雜了冰和鹽。 但就像其他穀神星上的事物,這只是所有問題的開端。

矮行星的內部到底長甚麼樣子? 高溫如何驅使岩漿爆發到表面? 混在冰裡的是什麼樣的鹽、跟純水的差別多大? 我們可以在穀神星上找到其他冰火山,或它是唯一的一座山,顯示當地還有外人所不知道的特性? 而如果我們可以在矮行星的主要小行星帶找到冰火山,我們還可以去哪裡找呢?

來源:Astronomy manazine