這怪異的恆星正在射出比火星大兩倍的超熱電漿球到太空!

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畫家印象中的小恆星,據信是電漿氣團的元兇。NASA/ESA/STSCI

科學家發現到一顆怪異的恆星,距離地球1,200光年,好像在射出比火星大兩倍的巨大電漿球狀物到太空。是的,你沒有讀錯。

這項由科學家使用NASA哈伯太空望遠鏡(Hubble Space Telescope)所做出並且發表於天文物理學期刊(The Astrophysical Journal)的發現,是由NASA加州帕薩迪納市(Pasadena)噴射推進實驗室(Jet Propulsion Laboratory,JPL)的Raghvendra Sahai所領導。

這顆正在討論的恆星是V Hydrae,一顆膨脹的紅巨星,在2002年到2004年以及2011年到2013年觀察過這顆恆星。科學家利用光譜學發現到被NASA形容為"砲彈(cannoball)"的超熱氣團,超過攝氏9,400度(華氏17,000度),從這顆恆星發射到太空,是太陽表面溫度的兩倍。

但紅巨星本身不可能是這些電漿氣團的來源。紅巨星是死亡中的恆星,在它們的晚期只剩下有限的核子燃料;巨大的膨脹,將外層拋出外太空。

因此,研究人員認為有另外一顆較小的恆星,以高度橢圓的軌道環繞著這顆恆星。這顆小恆星擺盪通過紅巨星的外層時,會拿走一些物質,然後這些物質形成一個碟狀物。當這個碟狀物形成並達到引爆點時,最終被發射到外太空。而在過去的400年,它一直這麼做。

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圖片顯示電漿氣團形成的過程

這個過程每8.5年重複一次,是這顆較小恆星繞著紅巨星的公轉週期。因此,電漿氣團飛行過程的強度是大約每小時50萬英哩,意味著從地球到月球的距離只花了30分鐘。能看到最遠的電漿氣團,離V Hydrae有600億公里(370億英哩)。

Sahai在一份聲明中說:「從之前的數據,我們知道這個天體有一個高速的流出物。但這是第一次,我們正在觀看這個行動過程。」

或許這一切最有趣的是,這個過程能夠解釋一個神祕的宇宙現象,稱作行星星雲(planetary nebulae)。當恆星死亡時,它們能夠在僅僅200年到1,000年的時間,被這些巨大和豔麗的星雲所包圍。對宇宙規模來說,這是非常短暫的時間。

(值得注意的是,行星星雲是一個不恰當的名字,它和行星沒有關係,它只是在1780年代第一次被發現時,被錯誤貼上的名稱。然而,這個名稱從此被一直使用。)

Sahai說:「我們認為這些在恆星生命晚期所產生的氣態球狀物,幫助了在行星星雲裡所看到的這些結構物。」

NASA說天文學家現正在計畫使用智利(Chile)的阿塔卡瑪大型毫米及次毫米波陣列(Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA),來研究這些來自數百年前的電漿氣團。這些電漿氣團現在已經太冷,以至於無法被哈伯太空望遠鏡看到。

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上圖是名為貓眼星雲(Cat’s Eye Nebula)的著名行星星雲

來源:IFLScience