宇宙中所有生命的起源都是由星光所形成,科學家找到證據

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獵戶座星雲的塵埃與氣體在這張特寫照片中閃閃發光ESA/NASA/JPL-CALTECH

生命分子如何形成,或是如何到達我們地球,依然是一個謎。但天文學家可能解答出最簡單的有機分子來源,它們是被星光集合在一起。

一個國際團隊的研究人員發現,來自年輕恆星的強力紫外線,是形成碳離子(carbon ions,C+)、碳氫離子(carbon-hydrogen ions,CH+)、以及甲炔分子(methylidyne molecules,CH)的原因,這些是形成更複雜分子的第一批步驟。

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 離子化碳原子(圖中黃色部分)放射覆蓋在Herschel望遠鏡的照片ESA/NASA/JPL-Caltech

一項敘述這些發現的研究被發表於天文物理學期刊(Astrophysical Journal)

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NASA加州帕薩迪納市(Pasadena)噴射推進實驗室(Jet Propulsion Laboratory (JPL)研究員暨研究共同作者John Pearson在一份聲明中說:「這是整個碳化學的開始。如果你要形成任何更複雜的東西,就要通過這條路徑。」

「某些分子如何在星系核心變得活躍,依然是一個謎。我們的研究,來自巨大恆星的紫外線可能也在那裏驅使分子活躍,是一項線索。」

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在他們的論文裡,科學家勘測獵戶座星雲(Orion Nebula)的移動、溫度、以及簡單碳離子與碳分子的數量。

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自從1940年起,就已經知道這些成分的存在。當CH和CH+第一次在星際太空中被發觀察到,特別是在恆星生成的巨大分子雲裡;很清楚地,有機化合物一定與恆星的形成有關係,但還不明顯這些分子是如何形成。

一項領先的假設認為這些簡單的分子是由這些氣體雲的"震動(shocks)"所造成的,在星雲裡的年輕恆星吐出大量的物質,以及超新星以高速產生的擾動噴出電漿。

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使用歐洲太空總署的Herschel望遠鏡,研究小組能夠極為詳細地觀看獵戶座星雲內部。CH+分佈的發現與震動並沒有密切關聯,暗示著主要原因是由其他因素造成的。

那個其他因素是來自於年輕恆星的紫外線輻射,這些恆星輻射出比太陽還要大量的紫外線。既然它是一個穩定的高能量來源,它能夠解釋這些簡單分子持續大規模的產生。

首席作者暨加州理工學院(Caltech)研究員的Patrick Morris在一份聲明中說:「現在,我們知道星光驅動化學物的形成。這是我們需要用來製造生命化學物的前身。」

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來源:IFLScience