科學家現在可以從你的大腦裡刪除恐懼!

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新技術可能對治療恐懼症(phobias)和創傷後遺症(post-traumatic stress disorder)的新療法打開了門。

恐懼是一種眾所周知難以克服的情緒,但一個研究小組可能剛剛發明了一個完美捷徑來克服恐懼,而不必面對它。通過操縱一組參與者的大腦活動,科學家能夠首先創造出、並隨後消除條件性恐懼反應,而他們的實驗對象甚至不知道發生了什麼事。

目前,克服恐懼、焦慮和驚慌的唯一萬無一失的方法是面對它們。要是成功的話,這種方法可以是一個令人振奮的經驗,但它也能夠造成巨大的痛苦。然而,使用一種稱為解碼神經反饋(decoded neurofeedback)的技術,研究人員透過利用神經科學的力量消除特定的恐懼,設法繞過所有這種不愉快。

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首先,每當17位志願者在螢幕上看到特定的圖像時,透過使他們遭受到"不舒服但可容忍的電擊",研究人員將條件性恐懼反應嵌入這些志願者。當他們學到將視覺刺激與受到震驚的恐懼結合在一起時,研究小組使用功能性磁振造影(functional magnetic resonance imaging,fMRI)來測量參與者的大腦活動。

特別的是,他們將研究集中在大腦區域,例如杏仁核(amygdala)和腹內側前額葉(ventral medial prefrontal cortex),這兩塊區域大量參與編碼恐懼記憶。寫在自然人類行為(Nature Human Behavior)雜誌上,這些研究作者揭示了這種方法如何使他們能夠識別對應於這種新的條件式恐懼的大腦活動特定模式,然後他們透過覆蓋這些神經模式,試圖將它抹除。

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杏仁核在協調恐懼中扮演一個主要角色。

一份聲明中,研究共同作者班‧西摩爾(Ben Seymour)解釋:「我們瞭解到,就算是志願者只是在休息,當波動的大腦活動模式出現特定恐懼記憶的部分特徵時,我們有短暫的時刻可以看到;即使志願者沒有意識到它。因為我們可以快速地解碼這些腦模式,我們決定給接受實驗者一個獎勵,少量的錢,在每次我們拿取這些記憶的特徵時。

整個過程因此在潛意識裡發生,之前編碼成恐懼的神經模式,很快就變成與獎勵有關聯,而參與者完全不知道在他們頭腦裡發生了什麼事。

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研究員小泉愛(Ai Koizumi)補充:「實際上,之前致力於預測痛苦震驚的記憶特徵,現在被重新編碼來預測正面的事物。」

研究人員然後向接受實驗的志願者展示之前與電擊結合的視覺刺激,並且發現與恐懼有關的大腦活動模式已經不存在。

小泉總結:「這意味著在志願者不曾有意識經歷恐懼記憶的過程裡,我們能夠減少恐懼的記憶。」

 來源:IFLScience