科學家認為最有可能有生命的土衛二上發現了水熱活動

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土衛二噴口2

土衛二(Enceladus或恩克拉多斯)冒出的煙霧附近偵測到了富含矽的塵埃粒子,在分析它是如何形成後的結果,科學家把這月亮的等級提升到了是太陽系裡要發現生命最好的地方,它是除了地球以外我們發現第一個有深海熱泉的地方。

自從NASA航行者太空計劃以來,土衛二就一直受到注目,因為它被鑑定有可能是土星E環的來源。在2005年Cassini提供了有噴泉的證據。去年證實了這些噴泉來自地底下的海水,因潮汐可撓性而保持溫暖。

雖然水是讓生命存在最主要的因素,但還需要更多的東西。假如水跟石頭有互動能夠製造出礦物質,那這環境有生命的可能性就很高了。

Nature 報導一個國際的團隊宣佈了有 “石頭與水互動”的證據, 他們認為是在地底海水的底部發生,就是深海與月亮核心觸碰的地方。

證據來自於塵埃粒子, 從土衛二的噴泉口有4-16毫微米寬。作者說 “我們認為這些粒子是毫微米大小的SiO(二氧化矽)顆粒,原本嵌入在土衛二地下海域排放的冰粒裡面。” 他們試著複製土衛二海洋在什麼環境下會造成這些粒子的大小及化學因素。唯一有用的是鹼性環境,溫度超過90°C (194°F)。

這種環境唯一有可能的地點是在土衛二南極處,10公里深海底的深海熱泉周圍。 依據地球上相同熱泉處有豐富的生態,跟一些理論認為這些地點是生命的起源,這樣的地點被認為是外太空可能有生命的區域。土衛二被認為有多孔岩石的核心,這給海水很多機會可以侵蝕掉石頭上的物質。

科羅拉多大學博爾德分校的Sean Hsu 博士說"很讓人興奮的是我們可以用這些被噴到太空的小型石頭粒子,讓它告訴我們這冰冷月亮外面跟裡面的狀況。"

在噴口處形成的物質不能留在那裏也很重要,它們需要到表面,透過一種叫對流的過程,然後被拋向太空。因為它們很小所以這過程發生的很快。 海底與太空之間的循環可以增加生命存在的機會,更能幫助我們找到它。

我們發現這些粒子裡面的金屬非常的少,這會限制有生命的機會,或至少這些生命的複雜性能夠有多少。

土衛二的地心引力無法抓住許多被噴口拋向太空的物質,這些塵粒和冰粒就變成了土星的E環。這些塵粒過了幾萬年後會腐蝕,然後被掃到行星際空間,這麼一來環會需要替代物。

土衛二熱泉

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來源: Iflscience