新證據揭露小行星撞擊可能不是恐龍滅絕的原因!

Comment is Closed

這可能是他們覆滅的原因。

長期以來,科學家認為非鳥類恐龍的滅絕,是因為大量的小行星在大約6,600萬年前撞擊地球。但一項新研究認為,有些不那麼戲劇化的東西也可能在它們的滅亡中發揮作用。

研究人員檢查了罕見的恐龍胚胎化石,發現非鳥類恐龍的孵化期比我們之前所理解的還久。事實上,至少對於一個物種,孵化期長達六個月。這意味著對於其他動物而言,恐龍是在一個發展更加快速的明顯進化不利條件。

來自佛羅里達州立大學(Florida State University)的生物學家格雷戈里‧艾瑞克森(Gregory Erickson)說:「對於了解為什麼恐龍在白堊紀(Cretaceous period)結束時滅絕,反之兩棲動物、鳥類、哺乳動物和其他爬蟲類熬過白堊紀並且繁盛,我們懷疑我們的研究結果有一些解釋。

科學家以前認為恐龍的孵化期類似於它們的鳥類祖先,恐龍蛋的孵化時間為11天至85天。

雖然恐龍蛋可能相當大,重達4公斤,並且在某些情況下大約是排球般大小。研究人員假設,快速孵化可能允許蛋能夠快速發育,而不像類似爬蟲類的蛋孵化較慢,可能需要好幾個月來孵化。

為了測試是否是真的,艾瑞克森和同行研究人員檢查來自兩個不同物種的胚胎化石:原角龍(Protoceratops),一種小的、綿羊大小的恐龍;以及亞冠龍(Hypacrosaurus),一種巨大的鴨嘴型恐龍。


原角龍

胚胎嘴部通過電腦斷層掃描後,研究小組抽出幾顆成形牙齒,並且在強大的高解析度顯微鏡下進行分析。

這項技術使得科學家能夠識別所謂的馮埃布納線(von Ebner line),這些生長線存在於所有動物的牙齒,但這是第一次科學家在恐龍胚胎中辨識。

推薦文章:  科學家發現在這座火山下隱藏了一個150萬立方公里的奇異湖泊

艾瑞克森說:「這些線是任何動物的牙齒在發育時所沉積的線紋。」

「它們有點像樹的年輪,但每天都沉積。我們可以逐步地計算這些線紋,來看看每隻恐龍發育的時間。」

當這麼做時,發現到原角龍胚胎幾乎有三個月大,而且亞冠龍標本接近六個月。

艾瑞克森告訴科技網誌Gizmodo的梅荻‧史東(Maddie Stone):「我很驚訝。作為一個生物學家,了解下蛋動物的孵化期,對這個群體有很多的意義。」

而在這些恐龍的例子,這種冗長孵化期的意涵可能是特別的重大。

艾瑞克森告訴科技網誌Gizmodo:「有一個耗時的孵化期,3到6個月,會讓蛋長時間暴露在捕食、乾旱和洪水。」

「如果有父母參與,你可以想像這些父母也會長時間暴露。」


亞冠龍: Darla Zelenitsky/University of Calgary

這些風險因素在惡劣環境情況下變得極為緊迫,例如在6,600萬年前希克蘇魯伯小行星(Chicxulub asteroid)撞擊地球之後,有限資源在不同物種之間的競爭是特別地令人憂慮。

推薦文章:  福島事件已成為一場大滅絕性的地球浩劫,但卻沒有人在討論這嚴重性?

換句話說,長孵化期與改變世界的災難性事件的結合,可能產生不利條件,剛好對非鳥類恐龍太嚴厲。

研究人員承認,他們迄今只檢查了兩個化石,都屬於一個名為鳥臀目(Ornithischian)恐龍的族群,其特點是它們的骨盆結構。

但是我們還不知道獸腳類(Theropods)的孵化期(它們與現今的鳥類關係更密切),以及包括暴龍(Tyrannosaurus rex)和霸王龍(Velociraptor)之類等。

研究人員接下來想要看它們的胚胎牙齒,只要他們夠幸運,能夠找到稀有的樣品。

沒有參與這項研究、來自英國愛丁堡大學(University of Edinburgh)的古生物學家史蒂芬‧布魯賽特(Stephen Brusatte)告訴在科學(Science)期刊的卡洛琳‧葛雷姆林(Carolyn Gramling):「現在真正有趣的是,看看小獸腳恐龍,例如迅猛龍(Velociraptor),是否也是慢慢孵化。」

「如果更多的現代鳥類是唯一孵化地非常快,可能是這個生物學上的功績給了它們一個更好的樂透彩卷,讓它們能夠在小行星撞擊,殺死所有其他恐龍之下倖存。」

我們必須靜觀其變,看看研究小組是否能夠獲得更多的恐龍胚胎,來繼續他們的研究。

但與此同時,想想這些古生物是極美的一件事。我們總是想像它們是多麼的可怕和兇猛,這種情況可能被待在蛋裡多一點時間這樣似乎無害的事情所推翻。

然而,這只是最新的證據。恐龍,儘管它們有令人驚嘆的力量和大小,有很多事物阻止它們的進化智慧。

推薦文章:  科學家在滅絕恐龍的隕石坑裡發現了生命的起源!

艾瑞克森告訴紐約時報(The New York Times)的詹姆士‧戈曼(James Gorman):「這些動物是能量肆意揮霍的浪費者…即使是最小的恐龍,也需要一年的時間才能發育完成。」

「恐龍發現自己拿了一副壞牌,它們有一副死人牌(dead man’s hand)。」

這項研究成果登載於美國國家科學院院刊(Proceedings of the National Academy of Sciences)

來源: ScienceAlert