科學家獲准尋找南極「失落的隕石」,能解開生命起源之謎!

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南極應當是找尋隕石的最佳地點,因為整片大地都被冰覆蓋,很容易發現顏色暗沉的隕石,而且上升冰流時常會將埋在底下的隕石帶到地面上來。但很奇怪的是,在南極卻只找到少許的含鐵隕石,使得科學家懷疑有什麼東西使得這些隕石被埋藏在冰底下。現在有一支由英國南極調查局所贊助的探險團隊,已經獲得許可前往探勘。

假如這支團隊能夠找到含鐵隕石,就能提供我們地球上的生命是如何開始,以及太陽系中其他生命是如何形成的重要線索。

曼切斯特大學數學家,也是探險團隊的領導人Geoffrey Evatt表示:「我們現在有機會開始一趟真正令人興奮的科學旅程,假如成功的話,這次探險將會幫助科學家解開太陽系原始地之謎」。

研究學家對鐵隕石抱有高度興趣,是因為鐵隕石是在微行星的核心形成。(微行星是太陽系剛形成時的小行星,之後因為行星之間的撞擊而毀滅)一旦了解隕石的組成以及年齡,科學家就能知道行星如何形成以及太陽系如何發展。但前提是探險隊能夠找到這些隕石。

全世界有三分之二的隕石在南極被發現,而許多都是在「隕石擱淺區」(meteorite stranding zones)的冰川地帶,這些都是經由上升冰流而帶到地面上的隕石。

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但在2012年時,Evatt與冰川學家的研究顯示,這些已被發現的隕石中,明顯少了含鐵隕石。事實上,隕石擱淺區的隕石中,只有0.7%含鐵,而在全世界其他地方找到的隕石,其中則有5.5%含鐵。

Evatt以及他的同事去年在《自然通訊》期刊的一篇論文中表示,隕石收集資料顯示,與地球上其他區域比較,隕石擱淺區的含鐵隕石與鐵石隕石的分配極度的不成比例。

該團隊假設含鐵隕石受到南極陽光照射,導致它們的金屬成分受熱,進而融化了周遭的冰。於是這些隕石就往下沉並埋在冰底。團隊的結論是隕石最有可能分散在南極冰底下幾公分處,這意味著要發掘它們並不是難事,只是在前幾次的隕石探索時並未被發現。

團隊這次獲准的任務將會使用新的科技,利用金屬探測器來掃描隱藏的隕石。他們將於明年在北極的斯瓦爾巴群島測試新科技,並於2019年前進南極進行第一次的探勘。主要考察將會於2020年年初進行,屆時團隊就會知道他們的假設是否正確。

Evatt表示在2012年時,一群應用數學家與冰川學家在進行跨界會議時,突如其來的討論中提出了這個隕石藏匿在冰底下層的假設。之後就將這個原先的想法,套入科學理論後,並運用數學假設來進行最極端的測試。

我們必須等到團隊真正開始進行探勘後,才能知道南極冰底下,到底有沒有藏匿著隕石。科學家很快就有機會可以解開謎底,加上這些隕石能夠讓我們了解許多事,我們自然是樂見其成。

來源: Science Alert