科學家發現地球的第八大洲「西蘭迪亞」!

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它就隱身在顯眼的地方。

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小朋友經常被教導地球有七大洲:非洲、亞洲、南極洲、澳洲、歐洲、北美洲和南美洲。

仔細觀察磐石的地質學家(並常常忽略人類),把歐洲和亞洲組成超級大陸,歐亞大陸(Eurasia),造成總共有6個地質上的大陸。

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但根據一項對地殼的新研究,有第7個地質上的大陸,名為西蘭迪亞(Zealandia),隱身在我們比喻的突出部分下方有上千年了。

這項研究背後的11位研究人員認為,紐西蘭和新喀里多尼亞(New Caledonia)並非只是一個島嶼鏈。

相反的,不同於澳洲,他們都是一個單獨的490萬平方公里(189萬平方英哩)大陸地殼板塊的一部分。

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他們在美國地質學會(Geological Society of America)的期刊今日美國地質學會(GSA Today)上寫道:「這不是突然的發現,而是逐步的體現。10年前,我們沒有在解釋上累積數據或信心來寫這篇論文。

加州大學聖巴巴拉分校(University of California, Santa Barbara)的地球物理學家Bruce Luyendyk(沒有參與這項研究)說:「但是其他地質學家幾乎肯定地接受研究小組的大陸規模結論。」

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為什麼西蘭迪亞幾乎肯定是一個新大陸

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Mortimer et al./GSA Today

西蘭迪亞的概念不是新的,事實上,Luyendyk在1995年創造出這個字。

但Luyendyk表示從來沒有打算把它形容成新大陸。應該說,這個名字被用來描述紐西蘭、新喀里多尼亞、以及淹沒部分和有2億年歷史的超級大陸岡瓦納(Gondwana)一處地殼斷裂板塊的集合。

新研究背後的研究人員更進一步採用Luyendyk的想法,在地質學家用來認為大陸岩石板塊的4個標準之下,重新審查已知的證據:

1.從海底向上突出相當高的土地

2.三種岩石的多樣性:火成岩(由火山噴發形成)、變質岩(由熱/壓力改變形成)、以及沈積岩(由侵蝕造成)

3.與周圍的海底相比,地殼較厚、密度較小的地殼部分

4.「明確的界線圍繞著一個大到足以被認為是大陸的面積,而不是小大陸(microcontinent)或是大陸斷片」

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在過去幾十年期間,地質學家已經確定紐西蘭和新喀里多尼亞符合列表項目的1,2和3。

畢竟,它們是從海底向上突出來的大島,地質多樣化,並且由更厚,密度較小的地殼所組成。

這最終導致Luyendyk創造出西蘭迪亞這個名字,以及把這個地區形容為’大陸’,因為它被認為是小大陸或以前大陸的一小部分和片段的群集。

作者表示,列表的最後一項,一個「它夠大、夠完整到足以成為一個大陸嗎?」的問題,是其他研究人員在過去跳過未研究的,雖然這不是他們自己的過錯。

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一目之下,西蘭迪亞似乎是分裂的。但是,新研究使用了最新且詳細的衛星古海底高度與重力圖,來證明西蘭迪亞的確是一個完整區域的一部分。

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數據還暗示,西蘭迪亞跨越「大約有大印度的面積」,或大於馬達加斯加(Madagascar)、新幾內亞(New Guinea)、格陵蘭(Greenland)或其他小大陸和省份。

他們寫道:「如果地球固體表面的高度首先被做成地圖,用同樣在火星和金星所做的方法(缺乏[…]不透明的液體海洋)。」

「我們堅持主張,西蘭迪亞早在很久以前,就被調查並確定為地球的大陸之一。」

地質惡魔細節

這項研究的作者指出,雖然印度大到可以成為一個大陸,或許以前是,但它現在是歐亞大陸的一部分,因為它幾百萬年前碰撞並卡在歐亞大陸。

與此同時,西蘭迪亞還沒有撞進澳洲。一處名為卡托海槽(Cato Trough)的海底,依然把這兩個大陸分開25公里(15.5英哩)。

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Mortimer et al./GSA Today

一件事情造成西蘭迪亞很棘手,它被兩塊地殼構造板塊分裂成北段和南段:澳洲板塊和太平洋板塊。

這樣的分裂,使得這塊區域似乎更像是一堆大陸碎片,而不是完整的板塊。

但這些研究人員指出,阿拉伯、印度和中美洲部分地區都有類似的分裂,然而依然被認為是大陸的一部分。

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Luyendyk說:「我來自加州,有一塊板塊的邊界通過它。」

「在未來幾百萬年,西部將向上移到阿拉斯加附近,這會造成它不是北美的一部分嗎?不!」

更何況,研究人員寫道,岩石樣本暗示西蘭迪亞是由曾經是岡瓦納一部分的相同大陸地殼所組成,而且它遷移的方式類似於南極洲和澳洲。

樣本和衛星數據還顯示,西蘭迪亞並沒有被分裂為一群小大陸,而是一塊完整的板塊。

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取而代之的是,經過數百萬年,板塊構造已經變薄、延伸、以及淹沒西蘭迪亞。今天,只有大約5%的西蘭迪亞是像看得見的紐西蘭和新喀里多尼亞島嶼,這是花了這麼長時間才發現的部分原因。

這些科學家寫道:「把西蘭迪亞分類成為大陸的科學價值,遠遠超過只是列表上一個的額外名稱。」

「一個大陸可以這樣沒入海底而沒有分裂成碎片,使得它成為在探索大陸地殼的結合和分裂上,一個有用且發人深省的地球動力學端元(end member)。」

然而,Luyendyk相信,這樣的區分不可能最後成為科學好奇,而且推測它最終可能會有更大的結果。

他說:「經濟的意涵是清楚的,並且發揮了作用:哪些是紐西蘭的一部分,哪些不是?」

的確,聯合國協定具體提到大陸棚作為決定可以提取資源的邊界,而紐西蘭可能有數百億美元價值的石化燃料和礦物潛伏在它的海岸。

來源:ScienceAlert