天文學家在穀神星上發現有機物質

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有關外星世界其中一個天體「穀神星」(Ceres)繼續困擾著天文學家們,超過所有的期望,美國NASA「曙光號」(Dawn)在這顆矮行星上的探勘任務中,已經找到有機物質存在的證據,這顆矮行星是位於火星與木星間小行星帶中最大的天體,曙光號太空探測船上的儀器在穀神星的北半球偵測到高濃度有機物質。

富含有機物的地區含有大量的脂肪碳化合物,是在穀神星北半球Ernutet火山口附近發現的。

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國際科學家小組已經在《科學》(Science)期刊宣佈依據曙光號任務所收集的資料裏其中最重要的發現,。

此外,研究人員幾乎相信有機物是在這個天體內自行產生的,並不是受到小行星或彗星的影響而取得的。

根據《新科學人》(New Scientist)的報導,有機物質在穀神星表面的熱溫度影響下並不會存活,此外,如果物質有搭上另一個恆星,他們早就會被分散開來,而不是集中起來,這意味著這些有機物必定是來自穀神星自身。

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這個發現打開了許多機會大門,像是生命發展的可能性,雖然還有其他元素是生命所必需的,而且在太陽系中還有許多生存著外星生命的其它地方,來自IFL Science》作家Alfredo Carpineti寫道:「發現的有機物類型包括甲烷(methane)和幾種常見的碳氫化合物(hydrocarbons),這些很重要因為它們被認為是胺基酸(amino acid)的前體分子,是建構生命的基石。」

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研究團隊是由來自義大利國家天文物理研究所(INAF)的Maria Cristina De Sanctis所領軍,使用太空探測船上的可見光和紅外線測繪分光計(infrared mapping spectrometer)來觀察穀神星的表面。

該儀器檢測到異常高濃度的有機物質,這個碳基成份可能是創造生命化學的一部分成份。

雖然資料並不充足到可以確定到底目前哪些分子化合物是存在的,它們和焦油狀的礦物質是同時發生的,例如瀝青,穀神星上面還富含著氨、碳酸鹽、鹽和冰。

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儘管這一發現可能聽起來像是建構生命基石的證據,科學家們仍不願意太快下結論。

來自義大利國家天文物理研究所(INAF)首席作家Maria Chiara De Sanctis在一個媒體作簡報說:「這是首次在一顆小行星和無風的天體上看到如此清楚的特徵。」,「在彗星上也是找得到有機物,但是並不容易辨識出是屬於哪一種有機物。」

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來自歐洲太空總署(European Space Agency)的Michael Küppers說:「在幾十年之前,當我們談到太陽系中的生命時,我們都把焦點放在火星上。而現在,我們正越來越瞧其它地方一眼,好比土星的衛星「土衛六」又稱為「泰坦」(Titan),還有有著次表層的地方像是木星的衛星「木衛二」又稱為「歐羅巴」(Europa)。」

來源:Ancient Code