壞消息:TRAPPIST-1不是我們所希望的外星人天堂

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我們最新發現的《太陽系姊妹》,有7顆行星排列成康加線(conga line),環繞一顆名為TRAPPIST-1的超冷矮恆星,這個恆星系統被譽為宇宙一個潛在可居住的地區,充斥著液態水和溫和的氣候,而且距離只有39光年。

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但是我們看得越近,這個星系看起來就越不「外星人友善」。隨著科學家現在發現TRAPPIST-1是如此反覆無常的,不是它的3顆「類地」行星都有磁氣層(magnetosphere),就是我們在看另一組還不是適合居住的世界。

由來自匈牙利康科利天文台(Konkoly Observatory)的天文學家Krisztián Vida所領導的一個團隊,一直在分析TRAPPIST-1的原始光度計數據的光度模式(luminosity pattern),這些數據是在美國太空總署(NASA)克卜勒(Kepler)太空望遠鏡的K2任務期間所獲得的。

在80天期間,他們記錄來自TRAPPIST-1爆發的42次高能量火焰的時間,包括5次的「多次達到高峰」的爆發,意味著在一次的爆發,發射出好幾波的突發能量。

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這個團隊所確認的最強烈爆發大約和我們所目擊過最大的太陽耀斑,1859年聲名狼藉的卡林頓事件(Carrington Event),一樣強烈。如果是發生在今天,會摧毀全球通訊系統。

在當時,太陽耀斑透過電線送出電湧(electrical surge),並且造成非常明亮的極光,喚醒在洛磯山脈(Rocky Mountains)的黃金礦工,愚弄他們以為是早晨。

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但如果地球上的生命能夠忍受像卡林頓事件那樣的耀斑,為什麼在TRAPPIST-1的3顆類地行星的假想外星人不能呢?

首先要考慮的是,這些耀斑之間的平均時間只有28個小時,而我們在這裡說的是嚴重且幾乎持續不段的轟炸。

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而這些研究人員甚至說由TRAPPIST-1的耀班所造成的太陽風暴,比襲擊地球的太陽風暴要強幾百倍或幾千倍

根據去年發表的另一份研究,在其中一個強烈的耀斑之後,行星的大氣層要花3萬年的時間才能穩定下來。所以,只有28個小時是完成不了太多的工作。

除此之外,比起我們的行星與太陽的距離,TRAPPIST-1恆星系統的行星更為接近它們的恆星。

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意味著這種無情的轟炸,很可能會摧毀大氣層任何的穩定性,使得甚至是最原始的生命也難以立足。

這個團隊結論出:「TRAPPIST-1頻繁的強烈耀斑可能不利於在軌道運行的系外行星(exoplanet)擁有生命,因為這些系外行星的大氣層不斷改變,而且無法恢復到穩定的狀態。」

只想更進一步透徹說明這個令人沮喪的點,Evan Gough在宇宙今天(Universe Today)網站上指出,地球強勁的磁場保護我們免受到太陽耀斑的最不利影響,但不可能TRAPPIST-1的行星有相同的護罩出現。

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Gough說:「這項研究認為,像那些在TRAPPIST系統的行星會需要數十到數百高斯(Gauss)的磁氣層,而地球的磁氣層只有大約0.5高斯。」

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「TRAPPIST的行星如何能產生足夠強大的磁氣層來保護它們的大氣層呢?」

所以對於我們的太陽系姐妹來說,事情看來並沒有那麼好。

而儘管在宇宙其他地方尋找生命,我們幾乎完全習慣了這情緒般的雲霄飛車,但這是一項艱難的尋找,因為還記得Google 塗鴉(Google Doodle)的新的行星朋友嗎?

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他們就像是可以當很酷的朋友。

要記住的一件事是,這項研究依然在同行評審中,所以結果可能會改變。

但如果把以前質疑這個恆星系統適居性問題的研究合在一起,我們可能需要重新考慮那些令人敬畏的美國太空總署(NASA)旅行海報,並提出更多的東西… 地獄之旅(Hellscapey)。

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這項研究已經提交給天文物理學期刊(Astrophysical Journal)進行審查,但您現在可以上網在資料庫預印本網站(arxiv.org)閱讀。

「語音合成由賽微科技提供」

來源:Science Alert