新發現3.3英尺高的矮人族,比哈比人更早了50萬年!

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根據自然(Nature)期刊的2篇新論文,至少有3種矮人的遺骸可追溯到70萬年前,它們出土於印尼的弗洛勒斯島,此地是佛羅勒斯人(Homo floresiensis)的家鄉,這類人又叫「哈比人」。

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論文中報導,新發現的早期人類有局部的右下顎骨和一些殘存的牙齒,其年代比哈比人早50萬年。它們存在於島上,顯示出此矮人是產生哈比人的部分族群,先前曾在弗洛勒斯島的梁布亞岩洞(Liang Bua cave)發現哈比人的化石。

Yousuke Kaifu是第一篇論文的共同作者,他對探索新聞網(Discovery News)說:「我們無法確定他們真正的體型,因為我們只找到下顎骨和牙齒。但他們的尺寸顯示出,梁布亞岩洞中這些有70萬年歷史的人族(早期的智人),像佛羅勒斯人一樣小。」

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這些哈比人大約3.3英尺高。

Kaifu是日本自然科學博物館的人類學家,他與第一篇論文的主要作者Gerrit van den Bergh和他們的同事,分析新的遺骸。他們在梁布亞岩洞43.5英里外,在一個叫Mata Menge的地方,從沉積岩中挖出遺骸。研究人員相信這些化石來自佛羅勒斯人,且屬於一個大人和兩個小孩。

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當哈比人的遺骸在2003年首次出土時,很多科學家對此人類的超小尺寸感到因惑。有些科學家甚至認為這類人是屬於病理上矮小或不健全的物種。

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然而Van den Bergh說,最新的發現「平息所有疑慮,這篇寫給懷疑者的論文認為佛羅勒斯人只是生病的現代人」。

格里菲斯大學及伍倫貢大學的Adam Brumm領頭研究,在第二篇論文描述Mata Menge地區的地質學,確認哈比祖先存在於至少70萬年前。論文中說,人員也在弗洛勒斯島發現石器,它們可追溯到70萬至100萬年前。

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放在一起看,所有的發現均顯示出,從100萬年前到距今3萬8千年至6萬年期間,矮人可能像一個家系般,持續存在於這座島上。至於他們在弗洛勒斯島上定居之前是來自哪裡,Kaifu懷疑「體型大的直立猿人(Homo erectus)來到此地,並在這座島上變矮小了」。

他補充:「我們並非宣稱有小型身體和腦部的侏儒症不會(大規模的)發生,我們現在已相信這種情況曾發生過,也能探究下一個問題:為何發生、過程為何。」

Aida Gómez-Robles是喬治華盛頓大學的科學家,專攻人類演化,她說明,有一個哈比人的理論說他們縮小,是因為一種名為島嶼侏儒化(island dwarfing)的過程。這指出體型的劇烈縮小歸因於缺乏掠食者,以及資源匱乏(那是典型的島嶼生態系統)。

首度找到哈比人的遺骸時,研究人員也發現侏儒,這顯示出厚皮動物也在弗洛勒斯島經歷了島嶼侏儒化的過程。Gómez-Robles告訴探索新聞網,這2份新論文很重要,因為「它們顯示佛羅勒斯人的起源很古老,確定這完全是有著古早演化根源的真實物種」。

這有2種含意。

她說:「第一種是,極小體型是佛羅勒斯人的特色,這可能在很短的時間中進化而成。第二種是,這類矮小體型維持了很長的時間,因為在梁布亞岩洞中最新發現的佛羅勒斯人遺骸,其體型和Mata Menge的化石非像相似,在2篇論文中有描述這些事。」

現今來自印尼的人比其他人矮。哈比人可能曾與尼安德特人(Neanderthals)一類的現代人交配,但還需要更多的發現才能理解這個仍然神祕的島嶼人種發生了什麼事。

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看圖片:我們祖先的臉

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為了把人臉放到我們祖先的頭上,森根堡研究機構的科學家,根據在全球收集到的小骨頭碎片、牙齒、頭骨,用複雜的方法塑造27種頭部模型。這些頭像首次在德國法蘭克福市的森根堡自然歷史博物館(Senckenberg Natural History Museum)展出。這些模型是查德沙赫人(Sahelanthropus tchadensis),也叫圖邁(Toumai),他們存在於680萬年前。它的部分下顎骨和牙齒,9年前於查德共和國的德乍臘沙漠中出土。這是至今找到的最古老的人類標本。

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阿法南方古猿Australopithecus afarensis

隨著各項新發現,古人類學家必須改寫人類祖先的起源,加上新的分支、追蹤物種分裂的時間。這個模型由幾塊頭骨和下顎骨製成,這些骨頭來自17位史前人類的遺骸(9個大人、3個青少年、5個兒童),它們在1975年於衣索比亞阿法爾州(Afar Region)出土。科學家相信,此猿人物種,也就是阿法南方古猿,存在於320萬年前。有人在衣索比亞找到此物種的其他骨頭,包括有名的「露西」,這是個近乎完整的阿法南方古猿骨骸,於哈達爾(Hadar) 出土。

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非洲南方古猿Australopithecus africanus

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衣索比亞傍人Paranthropus aethiopicus

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鮑氏傍人Paranthropus boisei

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魯道夫人Homo rudolfensis

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匠人Homo ergaster

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海德堡人Homo heidelbergensis

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尼安德特人Homo neanderthalensis

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佛羅勒斯人Homo floresiensis

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智人Homo sapiens

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