科學家終於找到像是恐龍般的活「巨型蛀船蟲」!

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軟體動物的獨角獸不再是神話

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幾個世紀以來,一個黏糊黑色管狀如棒球大小的生物一直在躲避科學家。他們檢查了它的外殼,但從來沒有盯著隱藏在裡面如同外星人的身體,直到現在。

研究人員終於有機會研究巨型蛀船蟲(Kuphus polythalamia)的生物樣本,儘管它的名字有個「蟲」字,但它不是真正的蟲,而是一種雙殼貝,一種封閉在其殼中的水生軟體動物,並在那種類別的動物裡具有明顯的神秘感。

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猶他大學的海洋微生物學家馬戈海古德(Margo Haygood)對《華盛頓郵報》表示,「這像是軟體動物的獨角獸」。

「它很重,就像拿起樹枝或者更重的東西。這個活的動物真是壯觀。」

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海古德和她的團隊在看到一個菲律賓電視紀錄片上一個片段的暗示裡找到了第一個活的巨型蛀船蟲標本,其中顯示出許多蛀船蟲的殼伸出淺潟湖,好像胡蘿蔔種植在一個奇怪又泥濘的作物上。

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這個動物,會長大到約90公分(約3英尺)長,以倒立的方式生活在其殼中,大部分被淹沒在菲律賓淺海灣的泥土下面。

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它的頭部和嘴部位於殼的底部,深入泥土內,若不是軟殼的尖端表明了這些躲藏的軟體動物身處,巨型蛀船蟲可能再一次成功地躲避科學家好幾世紀。

來自東北大學的研究人員之一,丹尼爾蒂斯特(Daniel Distel)說,「自1989年以來,我一直在研究蛀船蟲,在那段時間裡,我從未見過Kuphus polythalamia的活體標本」。

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「第一次將管子從容器中取出來是非常壯觀的。看到這個巨大的青銅黑色標本是驚人的。一方面來說,我很興奮看到裡面的樣子,另一個方面,要解剖這個令人難以置信的稀有標本也有一點嚇人的。」

其他蛀船蟲的顏色較淺,如蛤蜊,有白色,米色或粉紅色。但巨型蛀船蟲是像黑色光滑的外星生物,另一個不同之處是在於它如何存活。

不像其他種類的蛀船蟲,它藏身在水中的木材,並最終將木材消化,巨型蛀船蟲生活在被它稱為家的泥漿所生產出的硫化氫氣體中。

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目前這只是一個假設,但團隊認為,巨型蛀船蟲可能曾經像其表兄弟一樣消耗了木材,然後才演變成生活在含有硫化合物的氣體中。

為了使用這個伎倆,生活在動物鰓中的細菌使用硫化氫來生產供給蛀船蟲的有機碳。

這種共生關係足以使巨型蛀船蟲生存下去,但是這種做法使得生物體內的消化器官因缺乏使用而縮小。

這種生存機制,與住在深海底熱泉的管蠕蟲所用的策略相同,這說明了巨型蛀船蟲是如何在它所分泌的殼覆蓋了它的頭(和嘴)的情形下進食。

蒂斯特告訴《衛報》的尼古拉戴維斯(Nicola Davis),「如果它們想要成長,它們必須打開那根管子的那端,並以某種方式溶解或重新吸收底部的蓋子,接著生長,將管子進一步延伸到泥漿中,然後再將其重新密封」。

雖然還有很多關於這個迷人(且令人不安的)生物我們不了解的地方,但現在我們有一個新的方向,知道在哪裡可以找到它們,我們可能會有更多的發現。

對於那些已經尋覓巨型蛀船蟲數十年的科學家,這樣的結果基本上有部分是神話般的。

蒂斯特說,「對我來說,這幾乎就像是找到一隻恐龍,一個幾乎只能透過化石來了解的動物。」

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這些研究結果報告在《美國國家科學院院刊》。

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來源:Science alert