這毛毛蟲會吃塑膠,能清除全球的塑膠垃圾!

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5五年前,Federica Bertocchini在北西班牙桑坦德(Santander)的家中清理蜂窩,還包括掃除蠟蟲(wax worm),這是種常見的害蟲,牠們會吃蜂巢。

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不久後,這位來自Instituto de Biomedicina y Biotecnología de Cantabria的生物學家注意到,她用來裝蠕動蠟蟲的塑膠袋上有幾個洞。

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在那次事件中,Bertocchini偶然有一個發現,某天它可能用來對付現代生活中最大的困境。

Bertocchini和共同作者Paolo Bombelli、劍橋大學的Chris Howe,4月24日在當代生物學(Current Biology)期刊中發表她的研究,她說:「我們發現一種常見昆蟲,蠟蛾(Galleria mellonella)的幼蟲能分解最堅固、最有復原力、最常用的塑膠:聚乙烯(polyethylene)」

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值得注意的是,近期提出的其他研究發現,有些細菌能分解寶特瓶,麵包蟲能吃掉保麗龍,而研究者發現蠟蟲能快速地吃塑膠袋,速度非常快。

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Bertocchini說:「麵包蟲吃保麗龍的速度是,每小時中吃下每平方公分的0.13毫克,而蠟蟲以同樣的速度吃掉0.23毫克的塑膠袋。」

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Bertocchini說:「如果你把蠟蟲放進塑膠袋,20分鐘內牠就會出來了。速度真的是太快了。」
蠟蟲吃蜂蠟,那跟塑膠一樣是一種聚合物,這種材料含有很多連結在一起的物質。蜂巢和塑膠也有相似的化學成分。她補充說明,所以牠們以塑膠為食物是合理的。

有趣的是,蠟蟲吃塑膠時,會製造乙二醇(ethylene glycol)。

那是聚脂纖維布料和抗凍劑的主要成分。

Bertocchini承認還有很多研究要進行。

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他們不確定蠟蟲是否在唾液腺中分解聚乙烯並產生化學物質,或者在牠們腸子中的細菌是否替牠們完成這項工作。他們也不確定額外的乙二醇是否有潛在的壞處(或工業的用途)。

結果科學家想取出分解塑膠的分子,然後大量生產它,來幫忙消滅汙染地球的過量塑膠。

去年,世界經濟論壇發現,除非人類能控制他們的浪費習慣,不然在2050年前,海中的塑膠量將比魚多。

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伍茲霍爾海洋研究所(Woods Hole Oceanographic Institution)的科學家Tracy John Mincer,對此研究團隊的聲明有不同的反應。

他在電子郵件中寫:「這是很驚人的自然歷史故事,也是美好的學術活動,但它不是解決廢棄聚乙烯的方法。」

Mincer提到,回收聚乙烯,每公噸能賣到500美元,或大約2200英磅。他主張,放棄回收是浪費錢。

Mincer補充說明,科學家也得做更多研究,確定細菌、麵包蟲和蠟蟲還沒有製造出他們之前沒發現的超小塑膠粒子。

但Bertocchini接著說,等待全球做好回收塑膠工作的事,不該耽誤科學家研究如何分解那些過量的垃圾,它們現在就掛在樹枝上、浮在海面上。

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她想像著,從吃塑膠的蠟蟲體內採集的分子,能形成全球潔淨科技設備網。

她若有所思地說:「垃圾掩埋場不再有塑膠;一個無塑膠汙染的海洋。那將會是很美好的事。」

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來源: Seeker