剛噴發的熔岩上發現了「維納斯秀髮」般的極端生物!

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火山可能有助於生命的生成,但一般來說,火山會使多數人會聯想到生命的滅絕。這裡什麼都沒有,更別說DNA能在極熱且強酸的新熔岩流中倖存。

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這就是科學家的觀測團隊有點吃驚的原因:他們發現海底火山剛噴發且毀滅所有生命體,不久後新菌種就移居到此。

如同自然 生態學與進化(Nature Ecology & Evolution)的報導,這種特別的細菌不只在爆炸中倖存,之後它們還能在受災的環境中生長,這確實使它成為適應力超好、極頑強的新物種。

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回顧2011年,加那列群島(Canary Island)海岸外的一座海底火山開始爆發,持續到2012年。攝氏1000度(華氏1832度)的熔岩,從Tagoro海底火山向外噴出,很快就摧毀環境。含硫的有毒氣體滲入附近的海域,爆炸的震波也損害了海床。

如同義大利馬凱理工大學(Polytechnic University of Marche)領導的團隊在當時所觀測到的,所有植物群、動物群,從最大的魚到最小的微生物和植物,全死光了。此區的生命絕跡了。

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畫面快轉到2014年,此團隊回去觀測受災後的海底世界。讓他們超驚訝的是,整個區域被一大片微生物墊(microbial mat,大量的細菌集結而成)佔據了。他們用水下搖控載具來採集樣本,並分析它們,進而發現,它們都含有前所未見的菌屬和菌種。

他們把它稱為Thiolava veneris。Thio來自希臘字的「硫」,代表它能活在高濃度的硫化物之中。Lava代表它所生長的環境,而它的種名veneris是指維納斯,她是古羅馬的美神和愛神。此團隊已將它的小名取為「維納斯的秀髮」,因為它有線狀外表。

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因為這種細菌在極端環境中生長,它被視為一種嗜極生物(extremophile)。它似乎會用硫和含硝酸鹽的液體來產生能量,可能是因為以前的生物全滅絕了,使它能很快的入侵、移居到已噴發完的海底火山。

長久以來我們都知道,嗜極生物生長在地球上所有的極端環境中,範圍從南極冰蓋下,到超熱的深海深底熱泉

不過科學家發現,這種細菌很快就移居到火山爆發後的海床表面,這是相當新奇的現象。它們沒有害怕火山,反而用火山的熱來引發他們的代謝過程。這種機制甚至可能暗示著,外星生物如何在其他有火山的行星和月球上生存。

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更驚人的是,T. veneris的出現,不只顯示出生命如何找到出路,就連在毀滅性的自然災害中也能繼續生存。此細菌的出現,最後可能使更多、形式更複雜的生命移居到此,這確實是研究團隊在Tagoro觀測到的事。

研究團隊在他們的研究報告中提到:「一張特定且很多元化的食物網,在微生物形成的三度棲息地上展開。這證明維納斯的秀髮能海底火山爆發後,重新驅動生物系統。」

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因此,這種特定的細菌絕不是趁虛而入的小偷,它能在深海中,為多元生物的新堡壘蓋一個基座。

從各方面來說,在Tagoro發現的生物膜(biofilm),有可能很像百萬年前出現在地球上、最初的那群複雜生物。

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來源: IFL Science