這「不可能存在」的行星能徹底改變我們對太空的理解

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英國艾希特大學(University of Exeter)的科學家使用美國太空總署的哈伯和史匹哲(Spitzer)太空望遠鏡,發現到海王星大小的系外行星HAT-P-26b的獨特外觀。他們的研究成果促成我們了解行星的多樣性以及它們的形成。

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這發現很重要因為在我們的太陽系中「金屬度」(天文學用來形容任何比氦重的東西)會在質量上升時降低,但是HAT-P-26b違反了這模式。它跟海王星差不多大但是金屬度卻跟木星一樣。

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隨著這顆距離地球大約437光年的行星在它的太陽前面通過,使得望遠鏡能夠來測量它,科學家發現到它有富含氦氣、氫氣和水蒸氣的大氣層。美國太空總署戈達太空飛行中心(Goddard Space Flight Center,GSFC)的這項新研究共同領導人暨博士後研究學者Hannah Wakeford表示,這種大氣層會造成異形般的天空[…],一種散落沖刷過後的灰色天空。

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這顆行星還因為它的形成而變得有趣。在地球的太陽系中,金屬性(metallicity,任何比氦還重的天文學術語)傾向於隨著質量的增加而減小,但是HAT-P-26b行星則抗拒這種模式。雖然它的大小相當於海王星,但它的金屬性與木星更為相似。

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艾希特大學教授David Sing:「關於它的大氣層的這項新發現,感覺上是一大突破,關於我們追求太陽系是如何形成、以及它跟我們的太陽系有什麼不同,因為這項令人興奮的新發現顯示,這些系外行星的大氣層的多樣性,比我們以前所認為的要多很多。」但是,儘管已經發現數千顆系外行星,我們對於它們的大氣層組成的了解還是相當的少。

這是即將在今年10月發射的新型望遠鏡所承諾會出現一系列突破的第一個。相較於哈伯太空望遠鏡的直徑2.4公尺鏡片,詹姆士‧韋伯太空望遠鏡(James Webb Space Telescope,JWST)將使我們能夠以直徑6.5公尺的鏡片進一步探索太空。除此之外,凌日系外行星巡天衛星(Transiting Exoplanet Survey Satellite,TESS)將提供「行星和它們的大氣層的詳細特性描述」,並且預計在2年的任務期間,對超過20萬顆行星進行調查。

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來源:Futurism