NASA的小行星防禦任務進入到下一個設計階段

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畫家印象中DART的樣子。

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忘了你在電影中所看到的,如果我們發現一顆小行星在與地球碰撞的途中,我們幾乎沒輒。幸運的是,這樣的可能性還很遙遠,但美國太空總署決定做好準備。

雙重小行星重新定向測試(Double Asteriod Redirect Test,DART)已經通過第一道障礙,而現在正從概念開發移轉到初步設計階段。這可能是迄今第一次展示小行星偏移技術的任務。

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位於華盛頓特區的美國太空總署總部的行星防務官Lindley Johnson在一份聲明中說:「DART會是美國太空總署展示所謂的動力撞擊器技術(kinetic impactor technique)的第一項任務。撞擊小行星來偏移它的軌道,以防禦未來潛在的小行星撞擊。這項批准的步驟將計畫向前推進到一項不具有威脅性的小行星的歷史性測驗。」

目標是一對名為Didymos的雙重小行星,由兩顆彼此環繞的天體組成。Didymos A的尺寸為780公尺(2,559英呎),而Didymos B為160公尺(525英呎)。DART將撞擊Didymos B,以便我們可以安全地觀察偏移的影響。

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美國太空總署總部的DART計劃科學家Tom Statler解釋:「對於這項測試,雙重小行星是完美的天然實驗室。Didymos B環繞Didymos A的事實,使得撞擊結果更容易看見,並確保實驗不會改變這對小行星環繞太陽的軌道。」

預計這個冰箱大小的探測器將以每秒6公里(3.7英哩)的速度撞擊小行星,稍微改變它的軌道。科學家將監視這些改變,以計算這種技術的確實效果。

研究共同領導人、位於馬里蘭州(Maryland)勞雷爾(Laurel)的約翰霍普金斯大學應用物理實驗室(The Johns Hopkins Applied Physics Laboratory)副主任Andy Cheng補充:「證明我們能夠保護地球免於未來的小行星撞擊,DART是關鍵的一步。由於我們對小行星的內部結構或組成不太了解,我們需要在一顆真正的小行星上進行這項實驗。有了ART,透過撞擊危險物體到不會對地球造成威脅的不同飛行路徑,我們可以展示如何保護地球免於小行星的撞擊。」

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儘管這很有潛力,但DART在明年的美國太空總署預算中並沒有分配到任何資金。Didymos將在2022年和2024年飛到我們地球附近,所以在下一次所有的批准關卡,這些研究人員需要為探測器提供很充分的理由。

 

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來源:IFLScience