天文學家發現迄今最小的恆星,只跟土星一樣大

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科學家報告指出,發現到迄今所找到的最小恆星。在距離地球大約6百光年的地方,偵測到一顆只比土星稍大的恆星。

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這顆名為EBLM J0555-57Ab的恆星是雙星系統(binary system)的一部分,因為它繞著另一顆更大的恆星轉。而且這些研究人員表示,它的極小狀態意味著它只是剛好完全合格成為一顆恆星,一顆可能會變成非常小的恆星。

研究人員之一、來自英國劍橋大學(University of Cambridge)的天文學家Alexander Boetticher說:「我們的發現透露出恆星能夠有多小。」

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「如果這顆恆星以稍微低一點的質量來形成,在它的核心的氫融合反應可能就無法持續,然後這顆恆星就會轉而變成一顆棕矮星(brown dwarf)。」

基於這個理由,棕矮星通常被稱為失敗的恆星(failed star)。但儘管它的微型比例,EBLM J0555-57Ab在它的核心維持著剛好足夠的質量,能夠讓氫融合成氦。

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EBLM J0555-57Ab是非常的昏暗,比太陽要暗2千到3千倍

結合鄰近更為明亮和更大的主恆星EBLM J0555-57A,使得發現這行星大小的無名物體有些挑戰。

成員之一的Amaury Triaud告訴加拿大廣播公司新聞(CBC News)的Nicole Mortillaro:「這就像試圖在燈塔旁邊看一根蠟燭。」

事實上,在這個團隊意識到他們正在看的是什麼東西之前,在EBLM J0555-57Ab被偵測到穿越它所環繞的更大恆星前面之後,它完全不被懷疑是一顆恆星。

這是天文學家通常會發現系外行星的過程,因為當行星阻擋遙遠恆星的一部分光線時,光線的下降告訴我們有東西在阻擋。

相同的技術造成EBLM J0555-57Ab的發現,但進一步的測量確定這顆天體的真實身份。

像這樣小而暗淡涼爽的恆星被認為是最佳目標來提供可能支持生命的行星,因為這些恆星相對的溫和,可能會增加行星在地表上保有液態水的可能性。

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但儘管這類質量小於太陽20%的小恆星實際上被認為是宇宙中最普通的恆星,對於它們仍然有很多地方不了解,主要是因為當這麼多明亮恆星的亮度強過漆黑的太空時,它們很難在那裡被找到。

現在,我們至少找到這個紀錄創造者,它可能幫助我們學習更多有關這些不那麼偉大的火球,而且誰知道還會有多少更驚人的科學發現會出現?

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Triaud告訴CBC新聞:「這顆恆星可能代表著我們所知道的最小天然核融合反應器。」

「我們正試圖在地球上的實驗室來複製核融合,但這基本上和在自然界得到的一樣小。」

這項研究成果將在即將發行的天文與天文物理學期刊(Astronomy & Astrophysics)上發表。

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來源:Science Alert