神秘的矮行星也有環! 天文學家有史以來第一次看見

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海王星之外,還有數以千計的神秘矮行星,其中大部分我們幾乎是一無所知,但當我們稍微看見它們時,可以學到很多東西。

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科學家們報導發現妊神星(Haumea)周圍有一個巨大的環,這是一個遙遠的矮行星,這個行星大約需要284年的時間才能環繞太陽一圈,這是我們第一次在矮行星上看到一個環。

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科學家也曾經在一個名為Chariklo的小行星周圍發現了兩個環,這是一個稱為半人馬小行星(Centaurs)群裡的其中一個小行星,在木星和海王星之間環繞著太陽。

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但是,妊神星的環是天文學家第一次見到這現象不是半人馬小行星。

這發現是由西班牙Instituto de Astrofísica de Andalucía的天文學家Jose Luis Ortiz所領導。

來自歐洲10個不同實驗室的研究人員,用12個不同的望遠鏡觀察妊神星經過名為URAT1 533-182543的恆星,這是天文學家稱之為掩星(occultation)的事件。

據該團隊的說法,妊神星的環寬度為70公里(43.5英里),半徑約為2287公里(1421英里),矮行星在自轉軸完成一圈時它的環會旋轉三圈。

這次的掩星也為團隊提供了有史以來最好的分析,妊神星的尺寸和形狀,研究人員將其描述為「非常奇異」。

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他們說這矮行星具有不尋常的橢圓形狀,軸線大約2,322公里(1,442英里),乘1,704公里(1,059英里),乘1,138公里(707英里),沒有發現任何大氣環境。

除了Chariklo附近發現的環以外,在一個稱為Chiron的半人馬小行星也發現類似的現象,儘管它的環不如Chariklo那麼清楚。

除了這些情況之外,妊神星的環是我們第一次看到這種現象,所以我們處在一個非常陌生的領域,但是研究人員暗示我們可能會觀察到這些遙遠的神秘小行星有這樣的趨勢。

研究結果被發表在Nature裡面。

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來源: SCIENCEALERT