太空中巴克球的發現解答了超過100年老的不解之謎

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巴克球太空

現代人可以改造生物或把原子組合在一起創造新的東西,但我們還是不知道幾十億年前生命是如何在地球上開始的。只有一個提示就是可能有得到太空物的幫助,讓一些分子在地球上萌芽。

Comet colliding with earth

生命如何開始的理論裡的其中一個分子就是巴克球(buckyball) ,它是由60個碳原子組合成一個足球的形狀。 這獨特的碳狀體在地球上很豐富,但一直到1985年才被發現,發現的人贏得了1996年的諾貝爾化學獎。

現在科學家們發現太空裡也有這氣態巴克球。這在Nature裡的報導不只確認了科學家之前的猜測說巴克球在太空無所不在,它還解答了一個超過100以來天文學家一直無法解釋的謎題。

巴克球

許多年來天文學家利用吸收譜線(absorption spectra)在了解太空中的物體是用什麼做的。 吸收譜線的白光經過光譜儀時會像一道彩虹。不過假如光流動的性質裡有化學物存在的話,光譜儀就會顯示小的黑線條。當光被化學物的分子吸收時就會出現黑線條,而他們用一種可以被估算的方法讓他們可以回去看那化學物是什麼東西。

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在太空中的吸收譜線裡有一些黑線條是無法被解釋的謎。它們看起來會有點模糊,而科學家無法找出吸收這能量的化學物是什麼。這些線條叫做瀰漫星際譜帶(diffuse interstellar bands),第一次發現是在1900年。

現在研究家們確認了巴克球是造成瀰漫星際譜帶的東西。他們把氣態巴克球冷卻到-267 °C 為了模仿太空的環境, 然後他們測量這些分子的吸收譜線。 吸收的模式跟之前在太空裡發現的很相像。

NASA’s Spitzer Space Telescope has detected buckyballs - intriguing, miniature-soccer-ball-shaped molecules - in interstellar space for the first time. With these new results, the buckyball claims the record for the largest molecule ever discovered floating between the stars. This artists conception shows buckyballs floating in interstellar space, near a region of current star-formation.

巴塞爾大學與這研究的首席科學家John Maier認為確認找到複雜的分子像是巴克球可以帶來更多的可能性,這些都是地球上生命的前體,這給於太空生物學與化學家們更多地球生命起源的提示。
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來源: Quartz