追蹤一群被逐流的神秘小行星群: 地球最大的威脅

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小行星帶

在我們太陽系的高層,與火星與木星之間有個小行星的深淵,科學家在這裡面找到一群獨特的石頭家族。這些奇怪的太空石頭叫麗神星(Euphrosyne),至今它們都很遙遠,又黑暗,又神秘,一直到現在。

在小行星帶外側,麗神星群有個特別的軌道路線,在太陽系黃道的很上方。麗神星,來自古代希臘歡樂女神的名字,它是十大星群之一,大概有260公里寬。今天的麗神星預計是七億年前受到巨大的撞擊,而形成現在的小行星有著它的名字。科學家認為這是太陽系裡最後幾個大撞擊之一。

麗神星4

在加州,帕薩迪納的NASA的Jet Propulsion Laboratory(JPL)的新的研究,用廣域紅外線巡天探測衛星(NEOWISE)望遠鏡來看這些不尋常的小行星以研究近地天體(Near Earth Objects 或NEOs),還有它對地球可能的威脅。

近地天體是環繞太陽的天體會接近的地球的軌道,這種天體在天文時間裡是很短命的,而會被別的天體吃掉。當它們繞著太陽,近地天體有時候可以很接近地球。為了地球的安全,研究它們很重要。

Asteroid entering Earth's atmosphere

依照研究的結果,JPL研究家相信麗神星群可能是一些在長高度傾斜軌道的黑暗近地天體的來源。他們發現,透過與土星地心引力的互動,麗神星能在幾百萬年進化成近地天體。

近地天體能從小行星群出生或來自太陽系以外。那些來自小行星帶的近地天體會由撞擊或其他行星的地心引力進入地球的軌道。在黃道的很上方與小行星帶外圍產生,改變它們軌道的力量比較溫和。

小行星帶撞擊

JPL的主科學家Joseph Masiero 說,”麗神星群與土星的軌道有共鳴並且慢慢移動這些物體,最後把一些變成近地天體。這種地心引力共鳴通常會把麗神星更多大型的碎石推進地球附近的太空。“

跟NEOWISE研究麗神星群,JPL科學家能夠測量它們反射的太陽能以及它們的大小。因為NEOWISE只用光譜的紅外線來觀察,可以偵測熱量。它比觀測實體光線的望遠鏡更可以看到黑暗的物體。它的感熱功能也能測量物體大小。

Masiero與他的同事一起研究的1400個麗神星群是又大又黑,又有高度傾斜和橢圓形的軌道。這些特徵讓它成為黑暗近地天體來源很好的人選,尤其是那些有高度傾斜軌道的。

麗神星

NEOWISE原本是在2009年為了當作Wide-field Infrared Survey Explorer(WISE)的天體物理學的任務開始的。直到2011年被終止。不過那太空船,現在是NEOWISE,又重生了。Masiero說,“NEOWISE是研究近地天體很好的工具,尤其是那些斜軌道的黑暗的物體。”

在主小行星帶裡已經有70萬顆小行星被發現,體積從小石塊到月球體積的60%的都有,還有很多沒發現。因此找出近地天體的來源是極度困難的。

麗神星群不一樣。Masiero 說,“大多的近地天體來自主小行星帶內部,而馬上混在一起,不過從這區域與這家族來的物體,我們有辦法畫出一些不尋常黑暗近地天體的可能路徑,從它們誕生的地方著手。”

了解這些神秘的物體能讓研究家更了解小行星的整體,尤其是那些地球鄰居的近地天體。這研究對於人類的未來的存活很重要,這也是為什麼JPL會一直繼續他們的調查並跟蹤這些流浪天體的蹤跡。至今,美國已經發現了超過98%的未知近地天體。

近地天體撞擊

在加州,帕薩迪納NASA的Jet Propulsion Laboratory正管理著NEOWISE任務。在猶他州洛根的The Space Dynamics Laboratory,製造這科學工具。在科羅拉多州的波德的Ball Aerospace & Technologies Corp. 製造這太空船。科學任務與數據的處理都在帕薩迪納的加州理工學院的紅外線處理和分析中心裡進行。

在NASA華盛頓總部,NASA的近地天體計畫管理著資金與尋找,並且監視小行星與彗星的軌道定時會接近的地球。JPL管理NASA科學任務理事會的近地天體辦公室。
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來源: NASA