衣索比亞發現了可能是最早期的人類品種

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人屬2

研究人員說:「顎骨片是目前為止發現的最古早人類化石,這個骨頭顯示出人類家族可能比目前所認知的時間更早50萬年前就出現了」。

科學家補充說,「這個發現也讓人類探索起源的進度出現一絲曙光」。

雖然目前地球上只存在現代人,不過以前也許曾有其他人類譜系存在過。這些滅絕的譜系也和現代人一樣被歸為人屬(genus Homo)。

巧人

過去幾十年來,科學家一直在非洲找尋最早的人類家庭跡象,從南方古猿到更像人類的人屬物種。直到現在,發現了這個可信度高的化石證據顯示人屬可能在230萬或240萬年前就存在了。

目前研究人員在衣索比亞更發現了280萬年前的人類化石。科學家寫了2篇論文將他們的調查結果詳細寫下,並在今天(3月4日)發表於網路版科學期刊中。

目前在內華達大學拉斯維加斯分校擔任古人類學家,並身為研究團隊共同領導人與此研究共同作者的Brian Villmoare告訴Live Science說「在250萬年到300萬年之間的化石紀錄有段相當大的空白–雖然很多人都在探索,但還沒有任何實質上的發現,找到那個時期的人屬祖先」。

新的人類品種?

人屬

這個化石是由團隊成員Chalachew Seyoum於2013年在衣索比亞阿法爾州雷迪杰拉魯研究區域中發現的。Villmoard說「有一個小山丘擁有特別多的化石–也許那邊是水流的彎折處,死掉的動物化石容易聚集在那裡,我們是在這個小山丘中發現化石的」。

這個化石被命名為LD350-1,化石保留了左下顎部分且有5顆牙齒,Villmoard說「當我們發現化石的時候,我們馬上就知道這是人類祖先的化石,我們在小山丘旁興奮地蹦蹦跳跳」。

科學家透過分析化石上下層的火山灰層來判斷時間。「火山噴發的時候會噴出一層含有放射性同位素的火山灰,這些同位素接著會進行放射性衰變」Villmoare說,「我們可以利用這個特性判斷這些火山灰層的年代」。

這個化石是在哈達爾接近衣索比亞這邊發現的,這裡是發現南方古猿,包括很久以前就被認為可能是人類祖先“露西”的區域。另外,LD350-1的年代只比露西晚了20萬年,且化石的下巴傾斜角度與南方古猿相似。但下顎化石的牙齒以及比例顯示出,比起南方古猿,更近似人屬。

Villmoare說「這個化石混合了南方古猿的大部份特徵以及一部分的人屬特徵」。

Villmoare說「科學家目前還不確定這個化石是屬於新物種還是屬於已滅絕的未知物種如巧人或能人(Homo habilis)等」。

智人

Villmoare說「我們目前還沒那麼快–在命名這個物種之前,我們希望能更深入探索研究化石原來可能的樣子。」

智人進化

研究人員說「發現化石的地質環境顯示該物種活著的時候,這裡可能與非洲地區的遺址相似也有像塞倫蓋提平原或克拉哈里沙漠的地形–很可能是在水源區旁邊有樹木散射生長,以及草原與灌木混合叢生的區域」,並補充「也有湖和河流,以及河馬、羚羊、大象、鱷魚和魚等生物存在」。

Villmoare說「這個發現告訴我們人屬物種進化的時間,有助於釐清人屬進化的時間與地域」。

先前的研究指出280萬年前全球氣候急劇變化,造成非洲乾旱加速了許多哺乳動物譜系的進化,其中可能包括人屬的起源。

巧人2

現在於亞利桑那州立大學工作,也是研究團隊共同領導以及研究共同作者的Kaye Reed在一份聲明中說「我們從Ledi-Gararu動物群區域的改變看見了280萬年前的乾旱」,「但現在要說是因為天氣改變而造成人屬的出現還太早。我們需要更多的古人類化石樣本來研究,所以我們會在雷迪杰拉魯區域繼續搜索」。

另一份今天發表的報告(3月4日)指出,一個關鍵的巧人化石(巧人仍是目前所知最古老的人屬物種)有讓人意想不到的組合,混和了原始特徵及先進特徵。「這與新發現的LD350-1化石有共同的跡象」研究人員說。

Villmoare說「這些發現提供了一些問題的解答,但也為我們帶來了更多疑問,希望接下來的實地考察可以解答這些疑問」。
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來源: Livescience