冥王星上發現冰原與碳化氫霧

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冥王星

過去幾周來,我們一直收到關於冥王星的最新消息。對各地冥王星的狂熱粉絲而言,還有更多訊息將會出現。持續發現的是冥王星上的冰原與大氣層,通常我們只有面向太陽,回望這顆矮行星時才看的見它們。

冥王星上有大量令人著迷的地理環境,其中有部分暗示著冥王星的地表可能有(或是,曾經可能有)火山性地形。資料照片顯示,曾經有氮冰順著地表漂流,現在可能依舊在漂動。雖然這層冰由氮氣而非由水組成,它還是與地球上的冰河運動有相似之處。

冥王星冰原

西北研究中心(SwRI)的John Spenser表示:「我們之前只有在地球和火星類活躍的星球上見過這種地表。我真得微笑了起來。」

華盛頓大學聖路易分校的Bill McKinnon說:「冥王星上的溫度大約是-390°F (-235°C),這些冰層可以像冰河一樣漂移。在心型地區最南邊,接近赤道帶之處,有許多坑洞的地帶被新的冰凍沉澱物入侵了。」

你可能認為新視野號飛過冥王星後一切好玩的事都結束了,但還有其他更令人興奮的發現足以蓋過前者。從後面看,在宇宙的幽暗中,冥王星是幾乎無法被察覺到的。但是,太陽光照亮了這顆行星周邊美麗的薄霧,就像粉白色的痕跡。

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冥王星光環

科學家看出冥王星周遭有兩層的氣體:一層距離星體大約50公里(30哩),一層大約80公里(50哩)。事實上,大氣層的這樣擴展距離讓一些科學家感到驚訝。薄霧裡含有碳化氫,是造成冥王星看起來是紅色的原因。

冥王星的大氣層含有甲烷粒子。假設太陽的紫外線打破甲烷粒子的結構,就會重新形成更複雜的碳化氫分子。較重的分子會往冥王星較冷的地表沉降,並結成冰。

這項觀察意味著科學家們得回到白板前研究冥王星的大氣層裡究竟發生了什麼事。他們原本的假設是,高於冥王星地表30公里(20哩)處的氣溫太高,不利於生成霧氣。

西北研究中心「新區域」的研究主持人Alan Stern表示: 「我第一次看到柯伊伯帶的外星大氣層時,下巴都掉到地上了。這提醒我們,探索會不只帶來新發現,更帶來綺麗的美景。」
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來源: Iflscience