震驚科學界的發現: 南非發現上千具百萬年前新人類物種骨骸

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納萊蒂人

站穩了,這個發現非常巨大,巨大到可能會動搖到人類譜系分支樹。威特沃大學與國家地理頻道合作,自豪地宣布這項卓越的人類遺產發現。這個被發現的早期人類祖先漂亮地被分類在智人屬。在此欣喜若狂地為你介紹:納萊蒂人(Homo Naledi)。

這令人難以置信的化石是目前在非洲所發現,最豐富的單一古人類拼合。這禮物不斷地給我們新發現,這個物種不僅啟示人類的起源與多樣性,也表現出一直以來被認為只有人類才有的獨特行為,甚至是用來定義人類物種的特徵:故意的把死者放在隔離室內。這個發現在公開期刊eLife中發表了兩篇論文。

一個值得寫在教科書上的意外發現,納萊蒂人最早是兩年前在稱為「後起之秀(Rising Star)」洞穴探索系統中被業餘洞穴探險者所發現,座落於南非知名的人類世界搖籃之遺址(Cradle of Humankind World Heritage Site)。「後起之秀遠征隊」因此誕生,第一個任務是2013年11月,科學家與自願探索洞穴者共60位,進行21天的探索。他們期待要將一具骷髏組合回來,結果僅僅3天他們就發現收穫不只是如此,研究領導人Lee Berger在一場記者會上說「有什麼東西不一樣而且超乎尋常。」

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結果這個「什麼東西」不只有一些,而是有15個人,都是單一古人類物種,在一個距離入口處約90公尺(295英呎)的黑暗房間裡,發現了超過1,500塊化石。這裡稱為悼念室,納萊蒂(naledi)在南非塞索托語是「星星」的意思。當然,1,500聽起來很多,但遠征隊相信還有數以千計的遺骸尚未被發現。Berger補充「整個地板幾乎鋪滿了這些個體的骨頭。」

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事實上,已經有很多塊骨頭被發現而且身體的每個部位都有很多重複的骨頭,顯示出各個不同的年齡層,從嬰兒、青少年、年輕成人到老年人都有。而這個物種似乎在原始特徵與類人特徵之間擁有完美的精選組合。一個異常高大的原始人,雙足人種納萊蒂人(bipedal H. naledi),站起來約150公分(5英呎)而且相當纖細,具有強大且肌肉發達的關節。纖細的比例與修長的腿表示他們不需要支撐過多體重,體重大約是45公斤(100磅)。

納萊蒂人4

這個高大的物種可能有個讓人驚訝的小腦袋。小到幾乎與最小的南方古猿(滅種的早期人屬物種)一樣,女性的腦袋只比黑猩猩稍微大一點點,大約450~550立方公分(27~34立方英吋)。男性與女性之間,除了腦袋大小只有一點點差別,連整個身體也都只有一點點小差異。事實上,所有個體表現出來的都差不多,你會覺得就好像在看同卵雙胞胎,Berger如此說著。因此,這些個體之間的關係應該是相當親近,也許是個多代同堂家族。

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另外一個值得注意的是,如果你看這個物種的四肢,會發現他們似乎正在轉換從原始到現代的特徵。四肢上方(骨盆與肩膀)是原始特徵,像是錐形核心,但他們的四肢與人類的四肢非常像。手臂與人類幾乎一樣,除了極度彎曲的手指:如果他們需要用來抓東西就非常合理。但他們肩膀旋轉的角度比我們的還大,顯示出也許他們需要攀爬。而他們的雙腳與我們的幾乎沒有差別,表示他們和我們與地面接觸的方式類似。

納萊蒂人6

那麼這些個體是如何進到這個黑暗、孤立且非常難以進入的洞穴中的?這裡說的難以進入不是隨便說說而已:最窄的裂縫之一僅有17.5公分寬,根據遠征隊所知,沒有其他入口可以進入這個房間。所以遺憾的是這裡沒有發現其他物種,除了少數一些囓齒動物和鳥類的骨頭以外。

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在模擬各種可能情境之後,如大量死亡,水路運輸或是捕食,遠征隊還是難以置信:這個物種是故意的在一個保護區內反覆處理他們的死者,讓這裡與外面環境隔絕。在發現這之前,這個行為被認為是現代人類的行為特徵。

Berger思考著「這對我們來說有什麼意義?我們是否遺傳了這個習性,他們存在於我們的血統中,還是這行為是他們自己發明的?」一個擁有如此小型腦袋的物種,他們自己發明的話令人難以置信。

納萊蒂人2

當然,疑惑還不僅只於此,這個房間是完全處在黑暗的狀態,這些個體要如何經由細長鋸齒狀的隧道將這些死者垂下並分散到各個角落?

「最早控制用火的證據離這裡只有800公尺只是巧合嗎?」Berger針對最近的史瓦坎(Swartkrans)國家遺址提出這個疑問,「這只是推測,動物們不會跑進黑暗中。」

除了安葬儀式的證據,對於他們的行為我們還知道什麼?Berger笑了一笑說「什麼都沒有。我們可以從他們的身體來判斷他們可以長距離行走,但這個獨特的特徵在現代人類裡幾乎都有。而且從他們的手指頭可以清楚知道他們需要攀爬,但無法知道他們攀爬的是什麼,看起來不像是用來爬樹的。」

Berger說「照目前的情況來看,我們還不知道這些化石的年代,也不清楚這個物種存活多久。但我們知道至少超過2百萬年,甚至可能接近3百萬年,至少可以確定這可能是人屬的基本物種。」

如果你想親自探索這些物種的歷史,這些化石會在人類的搖籃官方遊客中心(Cradle of Humankind’s official visitor center)Meropeng展出一個月。
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來源: Iflscience