宇宙中最大的恆星是什麼?

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大犬座VY

宇宙是一個寬廣的地方,而且是許多大型物體的所在地。對人類而言,光是思量地球的大小就是個費力的問題。想到在我們腳下的這個行星相比於它恆久固定繞行的星球,太陽,它不過就只是一粒沙,就更加讓人不自在;還要想到太陽只是一個一般大小的恆星就更讓人驚慌。宇宙一些星際棲息者的廣大是嚇人也是不得了的。

所以何者是眾星之王?巨大恆星還是天空的巨無霸?這個嘛,它被稱為….

其實,科學很難有一個確切的答案。它有幾種可能性。

第一個候選者為天鵝座NML(NML Cygni),這顆星被歸類為一個紅色特超巨星(比超巨星更高一等,而比巨星更高一等)。一個紅色特超巨星(red hypergiant)是主序星(類似太陽)的生命的下一個階段,除了一個超過太陽質量的40倍。隨著主序星的燃料用盡,它核心的壓力增加直到它在一個超級新星爆發鼓起,延伸它的恆星物質到空洞的太空。在天鵝座NML的情況下,它已奢侈的膨脹到太陽半徑的1605倍。假如它在太陽現在的位置安定下來,它將超越到木星軌道之外。

天鵝座NML

再來是天文的萬能牌:盾牌座UY(UY Scuti)。這顆恆星被預測為太陽半徑的1708倍,甚至比天鵝座NML更寬大,不過有192個太陽半徑左右的誤差。這個誤差值對盾牌座UY非同小可因為這種不確定性阻止它鞏固的宣稱為宇宙最大的恆星。

盾牌座UY

假如盾牌座UY是在誤差值較小的那一端(1516而不是1708個太陽半徑),那麼有四或五個恆星比它大(再次考量到測量誤差)。這些候選者包括上述的天鵝座NML,一個發橘光的特超星稱為仙王座RW(RW Cephei),還有紀念命名的大麥哲倫系的特超星(WOH G64)。

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銀河系巨星

當我們瞇著眼凝望不可知的宇宙深度,這些物體大小的不確定性是不可避免的障礙。有時星體隱藏在星塵掩蔽的後方,使它們在視野中朦朧。無法簡單的把物質像書上的灰塵給吹走。另一個要克服的挑戰是我們距離星體愈遠,它看起來就愈暗,也許太暗甚至無法看到。然而另一個障礙是我們可看到的發光星體有限:我們只能看得到(相差大約)13億光年之遠處。有可能甚至更奇大的星體潛藏在宇宙的某一區等著被發現。

幸運的是我們對發現的探索還沒結束。隨著科學家拓展科技的界限,望遠鏡不斷的變得更大更好。只到最近,科學家社群得知沒有任何恆星比大犬座VY的紅色特超巨星(VY Canis Majoris)更大。在更寬廣的觀察天空和計算方式的種種改善之後,它已被排除最大星的階級。現在,一群完全新生的 “大孩子們”主導著恆星的遊樂場。

大犬座VY大小

誰曉得在未來哪個其它的恆星巨頭會把這些星給比下去?

來源: Iflscience