NASA認為他們解開了穀神星明亮白點之謎

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榖神星

黎明再次破曉,在一些新的太空地質學上。目前,黎明號探測太空船(Dawn spacecraft)追蹤,位於火星和木星間小行星帶中的矮行星榖神星,及傳回地球一些漂亮相片已有一段時間了。這些所包含的特殊特徵,科學家仍沮喪無法理解:在其中一個隕石坑中的這些白、亮點究竟是什麼?經過刪除的過程,終於可以解開這個謎題了。也許會讓很多人感到失望,因為它們可能是一個大的鹽塊。

關於這些白點是什麼,這裡有幾個解釋。誠如CNET報導,可能的答案範圍從合理科學到滑稽新奇:裸露的冰、水蒸氣、冰火山和一個巨大太空船的大燈…

榖神星一直以來是科學的好奇對象。如同美國太空總署任務網站(NASA mission website)表示,它常拿來跟另一個活躍、類似太陽系內岩石成員的巨大小行星灶神星(Vesta)相比。榖神星得到矮行星的稱號,因為它比灶神星更大。然而,它密度較小,且具有一個包含水蒸氣的稀薄大氣層。實際上,科學家認為榖神星較為冰冷的星體,比較類似太陽系中最遙遠的成員,冥王星。

黎明號的主要探測者Chris Russell星期一,在南特(Nantes)的歐洲行星科學會議(European Planetary Science Congress,EPSC)上宣佈,這些反光的白點可能是一個巨大的鹽礦,令那些認為榖神星,可能真的是個具有大燈行星大小般太空船的人,大失所望。

榖神星e

至於是什麼類型的鹽,黎明號的研究團隊員還不確定,但它們肯定白點不是某種類型的冰。考慮到地表下面,有很大的可能是一個地下海洋,水冰白點(Water ice patches)是一個合理的猜測。

顯而易見的,如果證實隕石坑內有鹽存在,這將指出榖神星具有一個活躍、活性的地表。根據黎明號的研究團隊表示,在鹽不知道什麼原因跑到地表上之前,有可能是來自冰岩石的內部。

可與火星上發現的鹽水(salty water)做相關的對照。隨著矮行星可能包含比地球更多的淡水(more freshwater) 令人興奮的可能性,榖神星上存在的水蒸氣和鹽,正暗示它可能是原始生命形成的發源地。必須說的是,以火星和榖神星的例子來說,鹽水並不保證會有生命茁壯成長,但在地球如阿他加馬沙漠(Atacama desert)的乾燥環境中,證明一些海水的存在,經常會發現微生物。

看看下面Chris Russell在EPSC的開幕致詞,他描繪出所有發現的整體輪廓。

來源: Iflscience