假如外星人確實存在,他們會有性生活嗎?

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人們熱衷探討外星生物存在的真實性、也好奇他們的長相,現在有一個更火的話題:外星人有性生活嗎?

不要想入非非,這個問題並不全然淫亂色情,雖然性愛的演進確實是蠻微妙的議題;有性繁殖其實是蠻費勁耗本的,不但需要花時間尋找伴侶,還得想盡辦法獲得青睞才得以DNA交融,更冒著求愛過程被掠食及感染性病的風險。

英屬哥倫比亞大學生物多樣性研究中心主任Sally Otto這麼說過:「這麼多考量後還不見得能順利繁衍後代子孫,畢竟基因組合是具風險性的。」

「準父母知道自己的基因組在目前的環境下是沒問題的。」,Otto這樣表示,「他們也知道活著是為了傳承繁衍後代,所以他們與同類結合,將基因重組… 但不確定這樣的基因組合是否能相容且存活。」

然而,有性繁殖在地球上是非常普遍的;在性行為被允許的環境狀況下,外星生人很有可能也為做一樣的事。

基因互換

但地球上並非每種生物都是有性生殖的;阿米巴蟲、酵母菌與毫米淡水水螅等許多無脊椎生物就能獨自細胞分裂無性繁衍。還有一些結構複雜的動物像是科摩多巨蜥(Komodo dragons)、腹蛇(pit vipers)與鯊魚就有研究報導過他們可以無性生殖。

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Otto表示,儘管有性生殖可以追溯到好久好久以前,但有些物種像是Daphnia middendorffiana小型甲殼類水蚤就只能無性生殖;就拿最少已經存在長達十億年之久、甚至在多細胞生物出現前就有的阿米巴蟲為例,長久以來科學家們以為阿米巴蟲是無性生殖的,但在2011年麻省大學研究人員公佈他們發現阿米巴蟲性活動是存在的。

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事實上,基因互換對地球生物來說是再平常不過的了。以原核生物細菌為例,他們沒有密封式膜狀細胞核 (真核細胞,包括阿米巴蟲與動物皆有細胞核跟其他在細胞膜中的細胞器)。阿米巴蟲並沒有性行為,Otto是這樣說的,但它們會透過吞滅其他細菌,或者以被病毒傳染的方式,亦或者是以一種稱為質體的圓狀DNA分子進而接收新的DNA。這些不經意獲取的基因增加了細菌基因的多樣性,而且還能提高基因重組的機率讓細胞增加某種層面的生存優勢。

性生殖的演進

Otto繼續說道,謹慎刻意的有性繁衍隨著真核細胞的演進而增加確實是很有可能的,因為體內的細胞膜會阻止與妨礙太頻繁接收外來DNA的機率。

所以,外星生物到底有沒有性行為就剩下最後一個關鍵性的疑問;Otto說:「就看他們身上的細胞是哪種細胞了。」

Otto說:「他們有沒有細胞膜還是有某種能保護DNA的膜組?如果外星生物的體內細胞是帶有細胞核的,那麼他們就極有可能從性行為中獲益。」 Planet Xenon要帶動性行為演進的可能就是需要改變。

Otto繼續解釋著:「性行為對有機體是獲益良多的,因為大環境鮮少是停滯不變的。」繁衍後代子孫延綿的挑戰代代不盡相同,只要大環境每天不斷演進,基於物競天擇適者生存的道理,遺傳基因具多變性絕對是有益無害的。

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但如果因為某些因素外星球的天候、溫度等其他大環境條件持續不變,有性繁衍則成為耗本耗時的行為,勞神費心弊多於利。

兩全其美

假設外星行星並非全然停滯不變,外星生物也許會企圖從兩邊取得最大獲益。有些蚜蟲 (從植物中吸取汁液的小蟲) 在食物豐沛充足時大量的無性繁殖複製後代,事實上這些複製蚜蟲不只懷有寶寶,還有寶寶的寶寶,就像整組的俄羅斯娃娃一樣。

Otto說:「在食物資源豐沛的環境下,真的會加快繁殖的速度。」

根據1981年一份在美國博物學家刊登的文章中指出:「雖然在成長季節的尾聲蚜蟲會轉換為有性生殖,而且這種因為時節變化壓力所造成的改變是常見的模式。有些水蚤物種在春天食物供應短缺或大環境低劣時會轉換為有性繁殖。」

2011年刊登在國家科學院(PNAS)的公報期刊中便報導過,酵母絕大多數時間都在繁殖發酵;而其中熱帶念珠菌(Candida tropicalis)是可以有性生殖的。

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一個可能刺激外星行星性進化的動力是外星寄生生物。研究人員在2011年刊登在科學期刊中的文章中發現,有機物在面臨寄生生物壓力時會無性生殖,反之,則會選擇有性生殖。因為有性繁衍帶來更多可進化的基因武器對抗寄生生物的危害。

在這份研究報告中,研究人員修改蛔蟲基因,稱之為秀麗隱桿線蟲(Caenorhabditis elegans);這些線蟲中某些線蟲只能有性繁殖而有些是無性繁殖,第三組線蟲則是可以在有性繁殖與無性繁殖中自由轉換。

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然而,研究學者將這些蟲暴露在寄生細菌環境下後,發現無性生殖的秀麗隱桿線蟲慢慢絕種,繁衍不超過20代。有性生殖的秀麗隱桿線蟲則相安無事,相同的,能夠自由轉換繁衍方式的第三組線蟲也一樣無異狀。另外還有其他的研究也顯示酵母繁衍的實驗結果也是大同小異;能自由在有性與無性生殖之間轉換的有機生物也相同的能在嚴苛的環境下存活。

打得火熱嗎?

就算外星人有性生活,也不是我們平常在付費頻道裡看到的火辣劇情。

根據一本有關秀麗隱桿線蟲的開放式資料庫WormBook中所提供的資料顯示,以阿米巴蟲性交配為例,它們將細胞分裂成數個基因材料包後再重新結合,無論是與另一隻阿米巴蟲或是與另一隻阿米巴蟲的基因材料包結合。有性生殖的酵母細胞會尋找另一半,凸出物增大後會合與交配。秀麗隱桿線蟲扭動身軀與另一半磨蹭直到找到線蟲外陰部,然後將稱之為針骨的針狀組織插入外陰開口處後注入精子。

就算是帶毛的、與動物更相似的生物,交配的方式也五花八門十足怪異。澳洲與新幾內亞的有袋類動物Antechinus小鼠會持續激動瘋狂找雌鼠交配長達兩周之久,雄性小鼠會伏擊雌鼠並交尾長達14小時之久,這個多鼠參與馬拉松似的長時間交配活動,雄鼠所要付出很高的代價,不但會內出血也會導致免疫功能失調,所以很少雄鼠活得過交配季;而雄鬣狗得小心翼翼的爬到雌鬣狗身上,因為雌鬣狗的陰部較大而且外觀長得很類似雄性陰莖;另外有些雄蝙蝠還需要用舌頭刺激雌蝙蝠的外生殖器。

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總而言之,外星生人也許有性生活,也可能沒有。但有件事情是肯定的,地球上五花八門奇特怪異的交配方式已經夠多了,要能創新突破發明新招絕對是件難上加難的事。

來源: Space.com