天文學家發現距離僅僅14光年的「適居」系外行星

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環繞在紅矮星沃夫1061(Wolf 1061)的三個行星已在距離太陽14光年遠處發現。其中一個有相容液態水的軌道(及可能有生命存在),使它毫無疑問的在此類別中成為最接近地球的行星。

一個具備太陽質量四分之一及其亮度百分之一的M型恆星,沃夫1061要用一個小型望遠鏡才能看到。即便最外圍行星的軌道環繞一圈需要67.3天(比水星還短),它所接收到的溫度也比火星還少。而最內側的行星軌道在4.9天內就運行完成,但那對生命形態而言太熱了。

更適當而言,沃夫1061c位於"適居帶"(Goldilocks zone),一個恰恰好的位置。有著地球4.3倍的質量,它可能是岩石,而且17.9天的軌道意味著有如地球般的平均溫度。

做為天體物理學刊中宣告這項發現的第一位作者,新南威爾斯大學(University of New South Wales)的Duncan Wright博士告訴本網站,這樣的星球年齡及軌道距離顯示了沃夫1061c可能是"潮汐鎖定"。沃夫1061c的一側可能永遠面向其母恆星,其他部分則是感受著永恆的黑暗。在這兩者中間,可能形成一條適宜當地適居帶溫度的狹長帶。

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Wolf 1061c在綠色(green)的適居帶裡(Habitable zone)

Wright博士告訴IFLScience網站,潮汐鎖定"引發複雜的適居性,這不排除生命的可能性,但可能使它困難了些。"另一方面他也補充道,"總還有些是未知的,你會期待水星是潮汐鎖定的但它沒有發生。"

依據參照他自己的研究團隊及部分的系外行星,協力作者Chris Tinney教授對IFLScience補充道:"這確實很可能是在我們已發現的50個怪行星當中,我們所尚未發現到的最令人雀躍的系統,"。

比較近的恆星的適居區域行星候選者也有被報告過。三年前Tinney宣布五個環繞在恆星Tau Ceti的行星證據,比沃夫1061更為靠近2光年的距離,且為最接近我們類似於太陽的恆星。然而,Tau Ceti行星的證據卻是模糊的。Wright說,”在此依類別中,他們通常被標註星號,”。對科幻小說迷而言遺憾的是,假設性的Tau Ceti行星可能不適合高階生命,即使這個行星真的適合。

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Wright補充提到,圍繞Kapteyn恆星的行星報告甚至存在更多的疑問。然而,沃夫1061是一個有著緩慢自轉週期且非常穩定的恆星,這會消除時常干擾搜尋行星時的雜訊。因此,Wright說,”這些行星訊號顯而易見。不是任何東西都可以像那樣子。”

他還補充,”任何要想估計恆星年齡的努力都會存在極大的誤差。但是緩慢的自轉意味著一顆很古老的恆星,”這提供了足夠的時間來使生命演化。

除了它本身軌道距離及其質量,我們對於沃夫1061c一無所知。Wright說望遠鏡倍數已經被定位在用來調查任何行星是否穿過其自身的恆星(凌日現象),就如同從地球上所看到的。凌日現象能讓我們瞭解他們這些行星的體積大小,更精確的決定其質量,及測量大氣層。作者測量凌日機率為14%,但Wright告訴IFLScience網站,還有其他原因比這數字的機率更高。

來源: Iflscience