NASA的克卜勒太空望遠鏡發現100個新的系外行星!

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基西米·佛羅里達,美國太空總署(NASA)的太空船已成功的從結束其超過2年追逐系外行星任務的故障中恢復。

克卜勒太空望遠鏡在執行第二次K2任務中,已發現超過100個確認外星星球(alien planets ),研究學者今天(1月5日)在美國天文學會(AAS, American Astronomical Society) 第227次的會議中做此宣佈。

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造價6億美金的克卜勒任務於2009年3月展開,以找出整個銀河系中有多少類地行星。克卜勒至今已非常成功地發現1000個以上的系外星球,超過之前所發現的一半。

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太空船是用「凌日法」(transit method)發現行星,經由克卜勒透視,當主序星有行星越過時,表面亮度會微降。此技術需要極精準的定位點,而克卜勒於2013年五月無法執行此勤務,因為四支維持定位的反應輪中有二支發生故障。

但克卜勒團隊很快地找到維持太空望遠鏡穩定的方法,即是利用太陽輻射壓作為另類的第三個反應輪。也就是說,在為期一次約80天的觀察期內,太空船只能用肉眼觀察星空中不同的碎片,以找尋行星和其他宇宙星體及天象。這是2014年NASA所批准的K2任務中克卜勒所須執行的勤務。

研究學者曾希望K2或許能收集到星際中更多的系外行星和有趣的結構。延伸的任務已順利完成,發現了數十個確認行星,但現在可能數量會發生戲劇性的跳增。前5個K2活動是觀察星空不同的區域,「現已發現100以上的有證實的行星」伊恩·克羅斯菲爾(Ian Crossfield),亞利桑那大學太空人,在今天AAS會議的簡介中指出,「這是整個K2計劃能發現最大數量確確實實的真行星。」

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克羅斯菲爾表示:克卜勒觀察60,000個以上的星球並在前5個80日觀察中發現7000個類過境似的信號。在認證過程中,將這些信號降為候選行星,然而最終確認為行星,每個行星只有百分之一的機會是假陽性(false positive),克羅斯菲爾補充道。

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他同時點出,K2在大行星中發現假陽性多於小行星,而一半以上的假陽性是在多行星系統。

在計劃K2時,克卜勒首席觀察員比爾·波努基(Bill Borucki,已於去年7月退休,結束了53年的NASA職業生涯的),表示此新任務或許能發現數十甚或數百個 (dozens, or maybe even hundreds)系外行星。但現在,K2已確認了100個以上,未來還有許多活躍的太陽系外行星可一一找出,克羅斯菲爾表示。

「我們只完成了四分之一左右,希望是如此」他這麼說道。

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來源: Space.com