曙光號有史以來最近距離捕捉到穀神星畫面

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穀神星(Ceres)奇特的表面曾經一度成為2015年引人注目的話題之一,而這好像成為一股趨勢般在2016年持續發生。穀神星最新的畫面依然是由曙光號或稱黎明號(Dawn)太空船與這個矮行星在最近距離之下所拍攝的照片,而當時是到達有史以來離它最近的地方,位於穀神星海拔高度385公里(240英里)處。

曙光號任務首席研究員Chris Russell在一份聲明中陳述:「在我們完成灶神星(Vesta)的探索之後,我們航向穀神星,並期許能夠在下一站中有驚奇的發現,而穀神星的確沒有讓我們失望。」

「我們看到的每一個地方都是這些在低海拔中所作的觀察,也看到了相當令人驚奇的地表形態,像是訴說著它存在於這個最為驚豔的世界中屬於它的獨有特色。」

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這張照片來自NASA曙光號太空船的照片,所呈現的是穀神星上最年輕的火山口之一的庫帕洛火山口(Kupalo Crater),而在火山口周邊及其山壁上所呈現的明亮物質很有可能是鹽。

這張庫帕洛火山口的照片展現出幾個有趣的特點。在火山口周邊有明亮物質於其上,而此很有可能為鹽,研究人員認為這個物質和位於阿卡特火山口(Occator Crater)奇特的「亮點」有關,庫帕洛是穀神星上最年輕的火山口之一,其直徑有26公里(16英里)長,平坦的地面則大概是由岩層及火山爆發後融化的岩漿所形成。此照片所呈現的是每像素為35公尺(120英尺)的解析度。

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這張來自NASA曙光號太空船的照片,可看到穀神星上丹度火山口(Dantu Crater)上充滿裂縫的地面,另外也可以看到一些明亮的斑點。

位於休士頓月球與行星研究所(Lunar and Planetary Institute)之曙光號科學團隊成員Paul Schenk表示:「在曙光號最後的航行地圖階段,並持續探索穀神星之際,這個火山口以及它近來形成的岩層堆積將是本團隊研究的主要目標。」

曙光號也成功完成拍攝丹度火山口上一大片充滿裂縫的地面,而此特色就像是我們在月球太考火山口(Tycho Crater)所看到的一樣。但此裂縫可能是由火山噴發之後冷卻的熔岩所形成,或者是受到火山地面推擠之後而形成。

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曙光號不僅拍攝的許多照片,也提供了一堆有關此矮行星組成結構的資料給科學家們。例如,曙光號的伽馬射線和中子探測器可調查存於穀神星地表上的豐富元素,而其可見光和紅外線光譜儀則透過多波長的發射,可用來判定形成穀神星上的各種不同礦物。此分析將有助於天文學家了解穀神星的組成成分。

2016年6月30日,在這個首要任務結束前,這艘太空船將持續在目前的這個高度上定點,而接下來的活動也將於其後再作計劃。曙光號是第一個進行矮行星參訪任務的太空船,也是第一個在地球與月球之外,環繞兩個太陽系天體的太空船,除了穀神星外,另一個是大的小行星灶神星(Vesta)。

來源: Iflscience