NASA正在資助一艘可以將貨物運送到國際太空站的新太空船

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追夢者號

擁有指標性的太空梭退休之後過了約五年,NASA宣佈(has announced)他們正在資助一艘新的太空飛機,一定會喚起人們對前任太空梭的懷舊情緒。

內華達山脈公司SNC(The Sierra Nevada Corporation)的「追夢者號(Dream Chaser)」是由私人公司製造的三艘無人太空載具中的一艘,NASA已經授予其貨物合約要從2019到2024年間運送貨物到國際太空站,這是CRS-2(Commercial Resupply Services,商業補給服務)計畫中的一部分。另外兩艘太空載具是SpaceX的「天龍號太空船(Dragon)」以及Orbital ATK’s Cygnus「天鵝座號」;這兩者是CRS-1計畫的一部分,已經開始運送貨物到國際太空站了。

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天鵝座號

NASA局長Charlie Bolden在一份聲明(statement)中說:「這是件大事,因為我們的商業補給任務讓NASA、私人企業以及其他政府機構夥伴可以持續廣泛地在太空站進行科學研究。」

當太空站的任務被延後至2014年時,這個總額約140億美金(100億英鎊)的貨物運送合約可確保國際太空站在2024年以前都會持續收到補給。這三家公司將會各自被指派多達六個任務。

對充滿野心卻處在麻煩期的SNC,這是個讓他們感到歡欣的獎勵。2014年,SNC希望NASA投資追夢者號,讓其成為載人計畫的一部分被拒絕了,這項載人計畫要在2017年將太空人送到國際太空站,NASA屬意的是SpaceX與波音公司。

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但在最後一輪投資中,SNC帶著無人版本的追夢者號載具回來了,雖然這個載具一開始不能載人,但或許有一天真的可以載人,就要靠這些重要的資金幫助了。

這台看起來像微型太空梭的飛機,追夢者號,會從火箭(可能會是擎天神5型,Atlas V)的頂端發射,機翼處在收起的狀態,到達軌道之後就從火箭分離並展開機翼,拖著貨物倉飛向太空站。它可以攜帶高達五千五百公斤(一萬兩千磅)的貨物。

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擎天神5型

一旦停靠在太空站,就可以送達大批貨物,但它最大的優勢是回程能力。目前只有SpaceX的「天龍號太空船」可以將貨物從國際太空站運回,但目前的做法是將這些回收物用降落傘散落至海上,回收這些物品需要較長的時間。追夢者號則可以在三小時內,將具有時效性的實驗送回跑道。

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天龍號太空船

目前為止,追夢者號尚在地球表面進行一些測試研發,還沒有真正飛到太空中過。

來源: Iflscience