國家航空暨太空總署擴展了新疆界競賽的領域

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華盛頓,國家航空暨太空總署為下一個數十億美元的行星科學任務之目的地清單增添了兩個潛在可居住的土星衛星。

科學家一月六號收到「社區公告」的電子郵件中,國家航空暨太空總署表明:「‘海洋世界’指的是土星的衛星土衛六(泰坦)和土衛二(恩克拉多斯),它們是2017年新疆界競賽中(New Frontiers competition)可接受提案的六個任務之一。」

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公告中聲明:「海洋世界的主題初步集中於找尋土衛六(泰坦)和土衛二(恩克拉多斯)的現存生命跡象以及(或是)分析其潛在可居住性。」聲明中未提及將海洋世界主題加入新疆界計劃的原因。

近年來,科學家已找到跡象證明兩個衛星皆可居住的可能性。土星最大的衛星土衛六(泰坦)有稠密的大氣層以及其表面有液態碳氫化合物的湖泊。而較小的土衛二(恩克拉多斯)冰封表面下極有可能是液態的海洋。

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在附有2016年度財政預算議案的報告中,眾議院決議指示國家航空暨太空總署成立「海洋世界探索計畫」;其中特別引述了在土衛六(泰坦)和土衛二(恩克拉多斯)所發現的事物。

報導指出:「委員會指示國家航空暨太空總署成立海洋世界探索計畫,其主要目標為利用發現號、新疆界計畫以及大型任務在另一個世界探索現存的生命;其任務目標與目前以及未來的行星十年度考察所建議的一致。」不過,最終綜合條例開銷草案報告中並沒有包含其表達方式。

科學家先前曾針對兩個衛星提出較小型的發現號等級任務。土衛六海洋探測號(Titan Mare Explorer是太空探測器在土衛六(泰坦)的其中一個液態碳氫化合物湖泊登陸的任務;它是2012年的探索競賽決賽者之一,其競賽贏家為火星洞察號登陸艇(Mars InSight Lander)。土衛二(恩克拉多斯)生命探測器執行數個近土衛二(恩克拉多斯)探測飛行的任務;它是2015年的探索競賽決賽者之一,但九月時它並沒有被國家航空暨太空總署列入更進一步研究的五個決賽者名單。

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不同於科學家於發現計劃的提案,其任務目標並沒有太多的限制;新疆界計畫被國家航空暨太空總署受限於有特定淺力、被科學家視為十年度考察過程的一部分。在土衛六(泰坦)與土衛二(恩克拉多斯)加入前,國家航空暨太空總署根據於2011年發布的最新十年度考察報告建議,確定了符合角逐新疆界計畫任務的五個類別如下:

-彗星核登陸艇採集樣本

-登陸月球的南極,艾托肯盆地並且採集樣本返回地球

-將太空探測器送上土星

-探索與木星在同一個運行軌道名為火星特洛伊(Trojans)小行星的太空船

金星大氣層太空探測器與登錄艇

Venus floating colony above the surface of Venus in the cloudy atmosphere. The balloon type space ship is part of a future tech feature.

國家航空暨太空總署預計於七月發佈草圖版的新疆界計畫以宣告機會並且徵求回饋。其最終版預計將於2017年一月份釋出,90天內需提案。國家航空暨太空總署會於2017年十一月前選出數個提案額外研究其概念。此任務將於2019年五月前定案,2024年前啟動。

新疆界計畫的經費發展最高限度為8.5億美元;這並不包括可能將總費用提高至超過10億美元的發射或運轉。

國家航空暨太空總署將有名為多任務放射性同位素熱發電機(multi-mission radioisotope thermoelectric generators ,MMRTGs)的三個核能發電系統可供使用。其任務成本預估為1億5百萬美元到1億6千5百萬美元是含括在經費的最高限度8.5億美元之內,取決於使用了幾個多任務放射性同位素熱發電機(MMRTGs)。增加核能系統將使任務延遲至2025年啟動。

這是新疆界計畫的第四個任務,它填補了小型發現號任務以及大型行星任務的空缺。去年七月,新疆界計畫的第一個任務新地平線號飛越冥王星;其第二個任務朱諾號將於今年七月進入木星的鄰近運行軌道。新疆界計畫的第三個任務OSIRIS-Rex號預計於今年九月採集行星樣本。

來源: Space.com

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