研究人員真的在地球地幔中發現生命了嗎?

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一組剛從長達47天大西洋中部探險回來的國際科學家團隊,在一份聲明中宣布,他們已經發現微生物生活在地幔岩石中。儘管有幾個標題宣稱或暗示在熔融地幔內發現生命,但實際情況並沒有那麼多爭議。

團隊從稱做亞特蘭提斯地塊(Atlantis Massif)岩石區挖掘出樣本。它位於大西洋中脊(Mid-Atlantic ridge)的西側,在火熱裂溝誕生出新的海洋地殼。這個圓頂形岩層不像典型,在周圍海洋地殼發現的玄武岩石,它是由一種在地幔深處發現的綠色橄欖岩石類型所組成。

為了研究海水與地殼岩石和地幔岩石如何相互作用,這個團隊開始在地塊鑽孔,而且就位於他們所發現的岩層中。緬因州(Maine)海洋科學Bigelow實驗室,一位資深研究科學家的探險隊成員Dr. Beth Orcutt說:”在這次探險中,我們已經可以在接近海底淺層的地幔岩石中,找到微小生物生命的證據”。

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然而,儘管和報導有相反狀況,但研究人員並沒有說這種生命源自於地幔。相反的,他們只是在海底的地幔岩石中,發現了生命的證據,這說明了即使在沒有陽光的情況下,岩石和海水的相互作用也有可能創造出生命。

雖然地塊一旦在熔融地幔的深處形成,靠近海洋地殼的熔融地幔溫度甚至會升高到900°C (1,650°F),但這現象目前已經不存在了;它是在很久以前被挖掘到海底,且後來已大幅降溫了。現在它從海底豎立4000公尺高(2.5英哩)。

偶然地,這個細菌集合體目前位於失落之城熱液區(Lost City Hydrothermal Field)附近,當接近沸騰的海水和淺層地幔礦物質起反應時,會形成一連串的熱液火山口。在火山口和附近地質中,發生一個稱為蛇紋岩化作用(serpentinization)的過程,會在岩石中產生細微的小洞或微孔。

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在這些孔隙中,原始生物利用包括氫和甲烷等溶解性物質(dissolved substances)。有些人認為形成核糖核酸的核酸

(nucleic acids that form RNA),是所有活細胞中的關鍵部分,且在這些孔隙空間中具有好的機會形成。

實際上,所發現的生命遍布這些火山口,從先進的貝類到不同以往的原始細菌。即使單細胞微生物沒有細胞核,在蛇紋岩孔隙中的古細菌(archaea )生物膜會利用甲烷和氫氣,進行氧化來產生能量。

本研究團隊是國際海洋發現計畫(International Ocean Discovery Program/IODP)的一份子,有可能在所挖掘的地塊附近,發現了微生物的生命,但考慮到該地區的微生物生命是很平常的事情,這不會是一個極大的驚喜。地塊中的岩石富含蛇紋岩,而且也包含充滿氫氣和甲烷的孔隙。

Orcutt補充說明:”在這個時候,我們不知道這些微生物細胞的特性”。”在未來的幾個月到幾年,正式的鑑定將需要進行更多的實驗室分析”。在熱液火山口附近生態中發現的,可能是細菌或是古細菌域的生命。

來源: Iflscience

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