研究發現病毒已經進化成選擇性殺死男性,為了保留女性的數量!

讓女人活著是為了進一步的傳播。

在醫學科學中最持久的謎團之一是,為什麼某些感染看起來對男性比對女性造成更嚴重的症狀。

感染肺結核病的男性死亡率比女性高1.5倍。在感染人類乳突病毒(human papillomavirus,HPV)時,發展成癌症的機率,男性是女性的5倍。現在,科學家認為他們知道這是為什麼了,因為女性作為宿主會更有價值。所以,病原體已經進化,來讓它們活得比男性更久。

來自倫敦大學皇家哈洛威學院(Royal Holloway, University of London)的法郎西斯科‧烏博達(Francisco Úbeda)、研究小組的一名成員說:「病毒可能正在進化成對女性不那麼危險,指望來維持女性人口的數量。」

「這些疾病在女性不那麼致命的原因是,病毒想要從母親傳染給小孩,不管是透過餵食母乳,或只是透過生育。」

基本前提是,它的主要’目標’是繁殖,並且從宿主傳播到宿主,但不會使他們生病;雖然生病是我們被病毒或細菌感染最明顯的跡象。

經常伴隨感染的疾病是對宿主和病原體不利的副作用,因為如果宿主臥病不起或死亡,它們就無法幫助它傳播。

研究員之一的文生‧簡森(Vincent Jansen)對新科學人(New Scientist)雜誌解釋:「生病並不是病原體特別打算要做的事情,因為這是自己踩自己腳,如果它有的話。」

這意味著,如果你是一個能夠人對人傳染的病毒或細菌,包括從母親到小孩,你會選擇感染一位女性。因為一旦有機會,她就會在日常生活中把病毒感染傳給她接觸的人,或是經由生育傳給小孩。

另一方面,男性只有一種可能的傳染方式,因為他們不能透過懷孕、生育、餵食母乳來傳播病原體。

烏博達和他的研究小組決定要藉由觀察病原體的策略,而不是看病人的反應,來弄明白為什麼有些病原體看起來有利於女性勝過男性。

不是聚焦在男性和女性免疫系統的差異,以及這些差異如何影響症狀的嚴重程度,而是想要弄明白是否這是病原體正在做的事,來達到這樣的結果。

他告訴研究之門(ResearchGate)社交網站的蜜雪兒‧庫柏(Michelle Kuepper):「我們感到驚訝,對於觀察到男性和女性之間的毒性差異的所有可能解釋,都集中在病患身上,反而這個病原體被大大地被忽略。」

「我們採取’病原體瞰圖(pathogen’s eye view)’,然後研究自然選擇是否有利於每個性別不同的行為。」

他們提出在男性和女性之間病原體傳播的數學模型,然後用它來弄明白哪種策略最有利於一個給予的病毒。

他們聚焦的病毒是在日本、加勒比海、以及西非發現的人類嗜T淋巴細胞病毒一型(Human T-cell lymphotropic virus 1,HTLV-1)。

他們的研究結果顯示,人類嗜T淋巴細胞病毒一型在日本造成致命的成年型T細胞白血病(Adult T-cell Leukaemia,ATL)的可能性,男性比女性高3.5倍。但在加勒比海地區,病毒發展成白血病的可能性,大致上是男女均等。

考慮到人類嗜T淋巴細胞病毒一型是透過性傳染或在哺乳期間從母親傳染給小孩來傳播,研究人員認為,日本和加勒比海的母乳餵食傾向的差異,可能解釋了結果。

烏博達說:「這可能是因為,與加勒比海地區的婦女相比,日本婦女有一個更高比例的母乳餵食小孩,而且時間更長。這使得疾病有更多的機會傳給小孩。」

病毒和細菌可以從母親傳給孩子,有利於婦女作為更有價值的宿主,並且進化成使它們比男人活更久的病毒株,有很多的例子支持這個假設。

感染艾司坦-巴爾病毒(Epstein-Barr virus)的男性,發展成何杰金氏淋巴瘤(Hodgkin’s lymphoma)的可能性是女性的兩倍。男性罹患嚴重水痘病例的風險高於女性。這兩種病毒都能夠從母親傳染給小孩。

但是這項假設無法解釋一個重要的細節:病毒或細菌如何能夠分辨它是在感染男性、還是女性。

如同簡森對新科學人雜誌解釋,它們能夠分辨並不是不可能的,想像有各種賀爾蒙線索、以及其他在男性和女性之間稍微不同的化學途徑,但現在有賴研究人員來證明。

他建議:「我們可以試圖讓病毒認為它在女性身體內而不是男性,因而會採取不同的行動方針。」

研究小組想要藉由觀察不同性別的動物如何反應某些病毒,來做進一步的調查,並且計劃從對雞造成癌症的反轉錄病毒(retrovirus)開始。

他說:「當雞群感染特定病毒時,我們發現更多的公雞比母雞發展出腫瘤來。」

這項研究刊登在自然通訊(Nature Communications)期刊

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來源: ScienceAlert

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