科學家改造蚊子基因 讓疾病絕跡

科學家改造蚊子基因 讓疾病絕跡

利用基因改造及生物防治技術來對抗瘧疾,這個想法聽來並不陌生。但這個技術終於首次在非洲執行了。此舉是消除瘧疾傳播物種的長期計畫一部分,這是把基因改造生物釋放到非洲野外的首次嘗試。

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媒體報導,最新的基因編輯技術可望讓瘧疾絕跡,世界上約有32億人,大約全球有一半的人有感染瘧疾的風險,2015年僅沙哈拉以南的非洲,就佔全球瘧疾死亡人數的91%,瘧疾是一種由瘧原蟲引起的死亡疾病,人類若被帶有瘧原蟲的雌性瘧蚊叮咬,便會受感染。

科學家利用基因編輯技術成功改造蚊子的基因,將防止感染瘧疾的基因成功移植到牠們的基因中,讓牠們不受感染,基因改造的蚊子和野生蚊子交配,生下來的蚊子會同時帶有已編輯和未編輯的基因。當細胞進行修復時必得複製已編輯的基因,因此最後會剩下兩組已編輯基因。接受編輯基因的後裔幾乎百分之百擁有抗瘧疾基因。

2018年9月,研究人獲得布吉納法索政府的批准,將基因改造蚊子釋放到野外。基因改造蚊子曾經在巴西和開曼群島等地區釋放,但帶有基因驅動(gene drive)的生物從未在非洲野外釋放過。研究人員在布吉納法索村釋放的蚊子是經過基因改造而無繁殖能力的雄性。先釋放這些蚊子的目的並非在根除瘧疾(這些蚊子身上沒有任何與瘧疾傳播有關的突變基因),而是幫助提升當地人對新科技的認識與信任,使當地人對於基因改造生物的接受度提高。

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若能達到這個目標,3 個非洲國家的研究團隊:布吉納法索、馬利和烏干達,將更進一步釋放能夠顯著且迅速消滅蚊子數量的基因驅動蚊子到野外。「基因驅動」是一項不遵行自然遺傳法則的技術,可讓每隻新生蚊子帶有通常只有一半機率可獲得的性狀,也就是說,基因驅動蚊子能將基因遺傳給牠們所有的後代。而這些基因驅動蚊子均被基因改造,且攜帶的突變能達到減少蚊子數量的目的。

從前並沒有人將基因驅動生物釋放到野外,這是有原因的,因為這項舉動具有相當高的風險性。如果今天釋放基因改造但無繁殖能力的蚊子後,產生一些預想不到的後果,我們只要等待這些蚊子死亡就好,畢竟無法生育後代便無法造成長遠影響。然而一旦基因驅動蚊子釋放到野外,牠們將不分青紅皂白地移動並傳播突變性狀,更可怕的是我們無法將牠們有效撤回。

在非洲,計畫是否成功不僅取決於基因工程科學,執行該項計畫必須徵得釋放蚊子區域的當地人同意,研究人員必須維持實驗室與基因改造生物的狀況,且監管機構必須接受新技術的引進。釋放的基改但無繁殖力的蚊子可做為整個系統的壓力測試,但鑑於瘧疾造成的大量死亡人數,或許值得冒這個風險並接受考驗。

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來源: 綜合報導