首見!NASA發現「土衛二」的海洋中有生命積木

首見!NASA發現「土衛二」的海洋中有生命積木

NASA新的數據分析顯示,土星的衛星,土衛二(Enceladus)上的海洋噴發出生命最基本的成分,從土衛二冰冷地殼下方的海洋射入太空中的液態水存在有機化合物,這些帶有氮和氧的化合物在產生氨基酸的複雜分子上有著關鍵的作用,氨基酸是蛋白質的基礎,沒有蛋白質,我們在地球上所知的生命就不可能存在。

長期以來,科學家一直懷疑土衛二地表下的海洋可能蘊藏著生命的成分,研究員之前曾檢測到冰冷衛星上的其他有機分子,但這是第一次檢測到它們溶解在水中。這很關鍵,因為這表示這些化合物可能會發生深海化學反應,產生氨基酸。

該研究作者Frank Postberg表示,「這項研究顯示,土衛二的海洋中有大量的反應性積木,這是對土衛二的宜居性進行研究的另一個綠燈。」

在地球的海洋深處,海水與岩漿混合在一起,並透過海底的裂縫起泡,這種相互作用產生了冒煙的深海熱泉,它的溫度可高達700華氏度(370攝氏度)。深海熱泉噴出含大量氫的熱水,助長了將有機化合物轉化為氨基酸的化學反應,這些氨基酸然後可以像樂高積木一樣彼此堆疊形成蛋白質,這對於復制創造生命的遺傳信息至關重要。

這個過程使生命可以在沒有陽光下發展,這很重要,因為土衛二的冰面具有很高的反射性,並使它接收到少量的陽光,土衛二的任何生命都必須在黑暗中發展。科學家認為,土衛二地下海洋潛在的深海熱泉可能與地球上的運作方式一樣。

去年,研究小組從相同的數據中發現了相似的有機分子, 但是這些分子沒有溶解在水中, 研究人員認為它們只在土衛二的海洋表面上。此化合物需要溶解在海水中,與深海熱泉相互作用才能產生生命,之前,科學家不確定土衛二上的有機化合物是否能做到這一點,直到現在。

這些數據來自NASA的卡西尼號任務。 該探測器於1997年發射,花了13年時間探索土星及它的衛星。2017年9月,科學家將飛船墜入土星後結束了任務,他們這樣做是為了避免污染土衛二或土衛六(Titan,泰坦星),土衛六也可能藏有生命。

科學家計劃在未來幾十年內繼續研究卡西尼號收集的數據。NASA還計劃對土衛六進行探測,因為它含有豐富的有機化合物,該任務將在2026年向它發射一架名為蜻蜓號(Dragonfly)的核動力直升機,它有望在2034年到達泰坦星,然後開始尋找生命的跡象。

該研究發表在Monthly Notices of the Royal Astronomical Society上。

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