科學家可能發現了太陽系最小的矮行星 而它將改變一切

根據國際天文學協會(International Astronomical Union),要被正式歸類為矮行星,必須滿足四個條件。一,它必須繞太陽公轉。二,它不能在行星周圍(才不會是衛星)。 三,它不可以清除它軌道附近的小天體。 四,並且它必須有足夠的質量達到流體靜力平衡(hydrostatic equilibrium),也就是說它的形狀要大概是圓形的。太陽系中有很多滿足前三個條件的天體,例如火星和木星之間的整個主要小行星帶。 不過,新的觀測發現,小行星帶裡最大的岩石之一可能剛好同時符合了全部四個條件!

它的名字叫Hygeia,它是該帶中第四大的小行星,僅次於矮行星Ceres(直徑945公里,即直徑587英里),小行星Vesta(525公里)和Pallas(512公里)。

一直以來,科學家對它的研究和了解很少,它被認為是一塊大約長方形的岩石,單向直徑為350公里,另一向直徑為500公里,並且一側有一個巨大的撞擊坑。 現在,使用甚大望遠鏡(Very Large Telescope,VLT)進行的新觀測使這情況翻轉了。

根據新的測量,Hygiea的直徑超過430公里,旋轉速度約為13.8小時。 我們已經知道它的表面組成與Ceres類似,並且密度也較低,但新的觀察結果顯示,它幾乎與它較大的同夥一樣圓。

不過,很有趣的是它缺少撞擊坑, 大約有7000個類似成分的小天體與Hygiea共享軌道,Hygiea是該組中最大的天體,因此被稱為Hygiea小行星家族。 科學家認為這個家族大約在20億年前形成,當時一個非常巨大的撞擊使Hygiea的碎片飛入了小行星群。

Vesta也發生了類似的事件,創造出了Vesta家族,而Vesta留下了非常多撞擊的痕跡。不過,在研究了VLT的圖像之後,研究團隊僅在Hygiea上發現了兩個明確的撞擊坑,非常微小,沒有像Vesta的一樣巨大。

真是個難題! 但這是電腦模擬真正有用的地方(看下方影片)。 團隊進行了一系列模擬, 大約20億年前,一個直徑在75到150公里之間的東西猛烈地撞擊了一塊大石頭。大石塊完全被粉碎,碎片飛走,但是大部分的熱熔塊集合在一起, 隨著冷卻和硬化,它們轉變為近乎完美的球體。

如果真是如此,那將是太陽系中唯一我們知道有發生過這樣的碰撞。 不過,無論它是如何形成的,Hygiea都將改變一切。它的體積只有穀神星(Ceres)的一半,穀神星是太陽系中已知最小的矮行星,Hygiea可能是已知最小的太陽系天體達到了流體靜力平衡,這使我們對這現像有了更詳細的了解。

Hygiea被正式歸類為矮行星,它擴大了這些天體的大小範圍,這表示在海王星軌道之外,可能還有比我們想像更多的矮行星。

該研究已發表在Nature Astronomy上。

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