科學家發現罕見基因突變 可能是對早發性失智症免疫的關鍵

世界上罹患阿滋海默症最大的家族中,一名婦女身上可能藏有預防此病的關鍵。來自哥倫比亞麥德林市,她好幾代成千上萬的親戚都有早發性失智症的基因突變(稱為E280A),當地人稱這為「傻瓜」(La Bobera)的詛咒。

這種特殊的基因突變僅影響一小部分的阿滋海默症患者,其中許多人都住在這城市裡,而且幾乎都會使他們的認知能力下降,最早的從44歲就有了。幾十年來,神經科醫師對攜帶這種突變的家族非常著迷,不過,在這龐大6000名左右還在世的成員中,只有一人脫穎而出。儘管與許多親戚有相同的遺傳風險,並且大腦中充滿了阿滋海默症的明顯跡象,這位婦女的記憶力仍然非常強。

神經學家表示,這位女士到了70歲時才顯示出認知能力下降的跡象,這比預期晚了三十年。現在,研究員認為他們找到原因了,並且可能與另一種偶然的突變有關。

該團隊對1200位家庭成員的大腦進行掃描與基因組定序,團隊發現了一種罕見的基因突變,可以使早期的發作免疫。作者懷疑,兩種名為APOE3 Christchurch的基因與她的好運有關,因為這名婦女似乎是該家族中唯一擁有這兩種基因的人,那些只有其中一種的人仍有早發性失智症的跡象。

舊金山格萊斯頓研究所(Gladstone Institute)的神經科學家Yadong Huang表示,此案「非常特殊」,它能會為研究和治療開闢新的途徑。

不過,雖然史丹佛大學的Michael Greicius同意這項研究「很出色且發人深省」,但他提醒這只是一個案例,而且還是極為罕見的。他強調,這名婦女的「遺傳譜系」可能是完全獨特的,這可能使它很難推廣到其他患者上。

另一方面,該研究的作者認為她的特殊基因是一種資產。哥倫比亞神經學家Francisco Lopera表示,「她的生物學有一個秘密,這是發現新方法的大窗口。」

研究員表示,當掃描這名婦女的大腦時,他們發現高水準的類澱粉蛋白。這些團塊是阿滋海默症的標誌,雖然曾經被認為會引發這種疾病,但至今仍沒有藥物對它能起作用,反而,另一個被稱為tau的標誌開始受到更多關注。

就像她的親戚一樣,這名哥倫比亞婦女的基因突變E280A與類澱粉蛋白的過量生產有關,不過,她並沒有繼續惡化,作者認為,她的突變反而以某種方式延遲了這過程,可能阻礙了tau的迅速傳播。

在現階段,這只是一種想法,但是先前的研究已經指出APOE(一種主要攜帶膽固醇的蛋白質)的變異與阿滋海默症和tau的病理學有關。

神經科學家Eric Reiman表示,「這項研究突顯了APOE在阿滋海默症的發展、治療和預防中的重要性,更不用說,就算是一名志願研究員在對抗這種可怕疾病上可以有的深遠影響。我們希望這發現能激發,並為與APOE相關藥物和基因療法的發展提供訊息,以便我們能夠盡快將它用在治療和預防研究上。」

目前還有成千上萬的其他基因研究在進行中,雖然APOE是一個很好的線索,但還需要做更多的研究才能確定它與這種常見神經系統疾病之間的關係。

該研究發表在Nature Medicine上。

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