研究發現:過多的大腦活動與壽命變短有關

延長壽命的關鍵之一可能是少一點腦活動,一項新研究調查了壽命特別長的人死後大腦的組織,為了尋找是什麼原因使他們與60多歲和70多歲死亡的人不同。

「多用腦」被大多數的人認為是保護大腦衰老的方法,廣泛的研究顯示,隨著人們年齡的增長,讓身體和大腦多活動具有許多好處。不過,研究暗示,多不一定是更好,過度的活動,至少對腦細胞來說可能是有害的。

神經科學家Michael McConnell表示,「這篇新論文完全令人震驚和困惑的是……大腦活動原本被認為是保持你認知正常的東西,人們的想法是要在以後的生活中保持大腦活動。這是非常出乎意料的事情……限制神經活動在健康衰老中是一件好事,這與預期相反。」

哈佛醫學院的研究員分析了年齡60歲至70歲,與年齡超過100歲人瑞的大腦組織。他們發現,與年齡最老的人相比,在80歲中期之前死亡的人的大腦中一種叫做REST的蛋白質水準較低,該蛋白質可以抑制激發大腦活動的基因,REST已被證明可預防阿滋海默症。

不過,他們不確定REST是否會以某種方式保護人們免於死亡或只是進一步老化的跡象。由於目前尚無法在人腦中測量REST,因此科學家開始在蛔蟲和小鼠中進行實驗,以測試它是否在壽命中扮演某種角色。

當研究員增加蛔蟲版本的REST活動時,蛔蟲的大腦活動減少,它們的壽命更長,當科學家在壽命很長的蛔蟲中禁用類似REST的基因時,情況變得相反。 蛔蟲的神經活動增加,並大幅縮短了它們的壽命。缺乏REST的小鼠也比較可能有活動多的大腦,包括像是癲癇的活動。

Calico Labs的衰老研究副總裁Cynthia Kenyon表示,「我認為這是過度活動,不受控制的興奮,對大腦不利。你希望神經元活躍,希望它們在何時何地活躍,而不是過度活躍」,但她說神經系統只是影響壽命的眾多組織之一。

布蘭迪斯大學(Brandeis University)心理學教授Angela Gutchess表示,當人們變老並接受大腦掃描時,前額葉皮質的活動會發生許多變化,前額葉皮質是被哈佛研究員研究REST的大腦部位。

她表示,在某些情況下,研究顯示,與年輕人相比,老年人激活更多的大腦迴路以完成一項任務,但是這種變化的含義尚不清楚,這些激活方式可能代表老年人的大腦效率較低,或者試圖進行補償的行為。

一個名為「CRUNCH」的模型試圖解釋隨著年齡增長的大腦激活模式的變化, 它指出,當人們嘗試越來越艱鉅的任務時,大腦的更多區域會被激活,直到達到臨界點,耗盡腦力資源,年紀大的人有較早的危機點,而無法激活那麼多區域。另一個稱為「STAC」的模型指出,老年人在自然認知資源的基本支架上有自然的變化,而這些變化會影響人們在面對艱鉅任務時如何以及是否能夠與更多神經區域互動。

Gutchess表示,這項新研究很有趣,並提醒人們,要真正了解大腦的老化,就需要將觀察結果與科學實驗室模型之間的點聯繫起來,這些研究實驗室的模型關注的範圍非常不同,從人類行為到大腦成像,再到個體細胞的功能。

該研究發表在Nature上。

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