參宿四恆星突然停止變暗 令科學家們不解

最新的觀測顯示,恆星參宿四(Betelgeuse)變暗的現像已經停止,之前的報告指出變暗可能是超新星的前兆,不過,現在它有正在變亮的跡象。而天文學家們都對這顆恆星為何一開始變得如此暗淡深感疑惑。

座落在約700光年遠的獵戶座(Orion),參宿四是這類恆星中比較長老的恆星。 它有一個融合氫原子的活躍核,大部分的時間是一顆熱、發光,藍白色的恆星,大約是太陽質量的10至25倍。 這些恆星的生命很劇烈,並且壽命比較短。參宿四現在大約850萬年老,它的演化大約在一百萬年前已經結束,與我們的太陽相比,它有46億年老,但演化才到一半而已。

參宿四冷卻後,並在大約40000年前膨脹成紅巨星,現在它的核心中已經用盡了氫氣,並將氦融合成碳和氧。最終,這顆恆星的核心將融合越來越重的元素,導致鐵的堆積使核心坍塌,然後爆炸。 不過,天文學家預測參宿四還會存在數萬年。在它爆炸之前,預計該恆星會迅速變暗,然後才會照亮我們的天空。

雖然,參宿四的亮度會變化,但它最近在2019年9月至2020年1月之間的變暗遠比之前觀察到的要多,它的變暗幅度為25%,讓天文學家們感到興奮是可以理解的。現在,參宿四似乎是恢復到它正常的亮度水準。

天文學家們不解的是:到底是什麼導致了這次的變暗? 天文學家正在研究一些可能性,其中之一是恆星的表面冷卻,參宿四內部必須發生一些很奇怪的事情才有可能發生,但這並非不可能。另一個可能性是恆星向我們噴射巨大的塵埃雲。 紅巨星分支上的恆星在形成超新星之前會創造並發射出大量物質,紅外圖像顯示參宿四被塵埃煙塵包圍。 

無論如何,參宿四如何變亮的方式可以會為這神秘的事件提供更多資料,因此科學家們正在密切關注它。

參考資料: The Astronomer’s Telegram

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