科學家首次在火星隕石中發現氮的有機化合物

科學家重新研究了一個擁有40億年歷史的火星隕石,他們發現它含有氮的有機化合物,這是紅色星球上有固定氮分子的第一個實際證據。氮在所有已知的生命形式中是必不可少的,雖然目前尚無證據說明該發現是由某個生物單位製造的,但確實存在這樣的可能性。從前,火星可能是一個潮濕且富含有機物的星球,甚至是藍色星球,一個生命能開始的完美地方。

東京工業大學的化學家Atsuko Kobayashi表示:「在太陽系早期的歷史,火星很可能充滿大量有機物質,例如富含碳的隕石、彗星和塵埃顆粒。其中一些可能溶解在鹽水中並被困在碳酸鹽內部。」

這些含氮有機物是如何產生的很難被解釋,但不管原因是什麼,結果都暗示火星過去可能比現在更像地球,對生生命更友好,而且可能曾經有自己的氮循環 。

作者指出:「不管來源是什麼,在早中期諾亞紀火星上存在有機氮和减氮都表明火星氮循環的重要性。」

這顆名稱為ALH84001的隕石,大約在1600萬年前被火星轟了出去,很可能是由隕石撞擊造成的,自那以後,它在太空生存了很長的時間。它於1984年在南極的艾倫山(Allan Hills)被發現,在科學界已廣為人知。 它包含橙色碳酸鹽物質,似乎來自大約40億年前火星上的某種咸液。多年來,一些科學家聲稱在這塊岩石中發現了類似細菌的微生物化石,但也有其他非生物的解釋能說明它們的存在。

火星隕石是我們了解紅色星球歷史的最佳線索,但是由於這些岩石降落在地球上,因此很難說其中有多少仍然是真正源自火星。過去,陸地污染一直是一個嚴重的問題,不過現在,使用新技術和最先進的科技,研究人員相信檢測到的含氮有機物「應該是源自於火星」。附近的火成岩樣本未檢測到氮,這暗示這些有機分子僅存在於隕石的碳酸鹽中。被困在這裡40億年,並穿越了太空後被保存下來,這證明了在對的機會下,生命的證據有時可以存活多久。

雖然NASA的「好奇號」火星車已經在火星上以及其他幾種有機化合物中檢測到了某種形式的氮,但從遙遠的地方進行驗證這些發現還是很困難。 在地球上,我們可以更加小心,確保使用正確的方法測試正確的地方。

作者表示:「使用銀色雙面膠帶從ALH 84001的一塊岩石碎片上剝離了幾個碳酸鹽顆粒,這使我們能夠研究各個碳酸鹽顆粒的內部。」

很明顯,這種謹慎的處理方式不是火星探測器所能做到的。 因此,像ALH84001這樣的隕石可以為我們提供另一種選擇,使科學家可以進一步研究該星球的歷史及它維持生命的潛力,而無需實際去到那裡。

參考資料: Nature Communications

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