科學家發現全氫大氣的行星上可能適合外星生命居住

麻省理工學院的一項新研究發現,大腸桿菌和酵母菌可以在由100%氫組成的大氣中生存。 這對其他星球上的生命可能會有重大的意義。

在尋找外星生命的過程中,我們因為明顯的原因都主要專注在最像地球的行星上,但是這樣做可能會有太多限制。 即使不用離開地球,我們也發現微生物可以生活在地球上最熱和最冷的地方,它們能穿越在高大氣層裡,並在海底下半英里處定居。 甚至有測試顯示,某些物種在太空本身的惡劣條件下還可以存活。儘管如此,在系外行星方面,我們還是對適居性持相對自私的態度。 我們人類可能無法存活在寒冷的火星沙漠或泰坦星的甲烷湖中,但這可能是某些微生物的天堂, 我們只需要測試看看。

一般來說,大氣中主要由氫組成的系外行星都被認定是無法居住的,但是並沒有進行太多研究來確定是否如此。 因此,麻省理工學院的團隊對此進行了調查。研究人員將大腸桿菌和酵母培養物暴露在100%的氫氣中,令他們驚訝的是,微生物的表現還不錯。 它們的繁殖確實有所減慢,但並沒有阻止它們。 對於大腸桿菌,繁殖速率下降了約一半,而酵母則慢了約2.5個數量級。 研究小組表示,這很可能是由於缺乏氧氣。

這發現意味著我們可能需要修改構成適居行星的標準。 例如,富含氫的超級地球可能是一個很好的起點,而且很方便的是它們可能比其他類型的行星更容易發現。 那是因為氫氣比其他氣體更能從表面向外膨脹。

更好的是,研究小組還表示,我們也許已經能夠弄清楚這些行星中的任何一個是否確實是外星生命的家。 已知大腸桿菌和其他細菌會產生氨、二甲基硫、一氧化二氮和甲烷等氣體。 如果在原本由氫氣為主的大氣中檢測到這些可能表示那裡有某種生命存在。

參考資料: Nature Astronomy

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